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9.1. Características generales de los vertebrados

Filum cordados: subfilum vertebrados

Todos los animales vertebrados derivan de un antepasado común, por lo que tienen características comunes. Primero aparecieron los peces. Despúes los anfibios, todavía dependientes del agua, subieron a la tierra. Los reptiles colonizaron la mayoría de los ambientes terrestres, y de ellos surgieron las aves y los mamíferos.
Todos los vertebrados tienen un esqueleto interno, óseo o cartilaginoso (en lampreas, tiburones, rayas,...). Este esqueleto está formado por piezas que se articulan para permitir el movimiento. Esas piezas son los huesos. Además de permitir el movimiento, protege los órganos principales, sostiene y da forma al cuerpo.
Los cordados son un grupo de animales que tienen o han tenido en algún momento de su desarrollo embrionario corda o notocorda, un eje esquelético mediodorsal que en los más evolucionados se sustituye por la columna vertebral, por lo que se les llama vertebrados.
Los vertebrados constituyen el subphylum más conocido de los cordados y se caracterizan por tener esqueleto interno (endoesqueleto) óseo o cartilaginoso, constituido por la mencionada columna vertebral, el cráneo y el esqueleto de las extremidades.
El sistema nervioso está muy desarrollado en los vertebrados. Está formado por el encéfalo, que se encuentra en la cabeza, la médula espinal, que está protegida por la columna vertebral, y los nervios que están distribuidos por todo el cuerpo. En la cabeza encontramos, además, la mayoría de los órganos de los sentidos.
Su cuerpo está dividido en tres regiones: cabeza, tronco y cola, pero algunos vertebrados carecen de ella. En algunos grupos la cabeza está unida al cuerpo mediante el cuello. Los vertebrados poseen extremidades que utilizan para el desplazamiento. Muchos de ellos tienen cuatro extremidades; a ellos se les denomina tetrápodos. Pueden ser extremidades de tipo aleta, pata o ala.
Presenta simetría bilateral, es decir se puede dividir mediante un plano imaginario en dos partes simétricas.
Están recubiertos por la piel, con una capa interna o dermis y otra externa o epidermis.
Tienen tubo digestivo  con glándulas y un aparato circulatorio cerrado consistente en vasos y un sistema impulsor o corazón.
Respiran captando oxígeno del agua mediante unas laminillas llamadas branquias, si son acuáticos, y mediante unos sacos con muchos vasos sanguíneos denominados pulmones cuando son terrestres.
Eliminan los desechos que transporta la sangre mediante riñones y se reproducen sexualmente formando gametos o células sexuales en las gónadas: en los testículos se forman las células sexuales masculinas o espermatozoides y en los ovarios, las femeninas u óvulos.
Aunque sólo suponen el 5 % de todas las especies animales conocidas, los vertebrados son los que nos resultan más familiares.

Clasificación de vertebrados

Los animales, los metazoos más evolucionados, todos ellos pertenecientes al Filum Cordados, se clasifican en los siguientes grupos:

  • Superclase peces: con aletas, son los primeros vertebrados que aparecieron. Son acuáticos. Se incluyen los peces cartilaginosos y los peces óseos.
  • Superclase tetrápodos: con cuatro  quiridios o patas.
    • Los anfibios pasan parte de su vida en el agua en forma de renacuajo. Al transformarse en adultos, algunos pasan al medio terrestre. Podemos encontrar anfibios con cola y sin cola.
    • Los reptiles son animales que se han adaptado totalmente al medio terrestres Tienen escamas córneas. Los grupos de reptiles actuales son los ofidios, los saurios, los quelonios y los crocodilianos.
    • Las aves son animales muy evolucionados que han logrado desplazarse mediante el vuelo. Hay 27 grupos de aves, los pájaros, las rapaces, las zancudas, las gallináceas...
    • Los mamíferos son los animales más complejos. Se pueden diferenciar tres grupos de mamíferos los monotremas, los metaterios y los euterios.

 

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