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9.3.4. Mamíferos

Clase Mamíferos

Los mamíferos son animales vertebrados tetrápodos terrestres y acuáticos, e incluso hay algunos mamíferos que pueden volar. Pero la característica común a todos, la que da nombre a este grupo, es la presencia de mamas, glándulas mamarias que segregan leche con la que alimentan a sus crías.

Como excepción, hay que mencionar al ornitorrinco, que es ovíparo y no tiene auténticas glándulas mamarias.

El cuerpo de los mamíferos está dividido en tres partes: la cabeza, el tronco y las extremidades.

  • La cabeza está unida al tronco mediante el cuello, que permite dirigir la cabeza hacia los estímulos que produce el medio. En la mayoría de los mamíferos, el tronco se continúa en la cola.

En la cabeza se encuentran la mayoría de los órganos de los sentidos. Sólo los mamíferos presentan orejas, que en algunos casos son capaces de orientar hacia el sonido. Los ojos pueden captar imágenes diurnas o nocturnas, dependiendo del tipo y número de células que se encuentren en la retina. El tacto, repartido por toda la piel, está más desarrollado en la zona bucal.

La boca de los mamíferos presenta labios y dientes (los armadillos, perezosos y osos hormigueros no tienen dientes). Los dientes son de formas y tipos diferentes, dependiendo de la función que presenten. Los incisivos cortan. Los caninos desgarran. Los premolares desgarran y trituran. Los molares trituran.

Además, en la cabeza encontramos el encéfalo protegido por el cráneo.

  • En el tronco se localizan los órganos internos del animal protegidos por el esqueleto.
  • Las extremidades son cuatro patas con las que se desplazan. Evolutivamente, los acuáticos se han adaptado a la natación generando aletas (como en focas y ballenas) y los voladores presentan unas membranas entre los dedos de las extremidades anteriores para funcionar como alas, como los murciélagos.

El cuerpo está protegido por pelo que sirve de aislante, y les ayuda a mantener su temperatura corporal constante, son homeotermos. Aparecen glándulas sebáceas y glándulas mamarias. Pueden presentarse glándulas sudoríparas, cuernos, garras, uñas y pezuñas.

Los mamíferos tienen regímenes alimenticios muy diversos, pueden ser carnívoros, depredadores o carroñeros, herbívoros u omnívoros. Tienen boca, con labios que permiten a las crías mamar sin causar daño a la madre y con dientes que son muy diferentes en forma, tamaño y número, según el tipo de alimentación que tiene el animal. Así, si el animal es herbívoro tendrá unos incisivos muy desarrollados, mientras que si es carnívoro, los caninos serán más grandes; si es omnívoro, el tamaño de los dientes será similar. Los micrófagos pueden presentar barbas en lugar de dientes, como las ballenas, para filtrar el agua que ingieren y atrapar a los pequeños animales (krill) de los que se alimentan. Las orcas y delfines tienen todos los dientes iguales.

La digestión de los carnívoros es más rápida que la de los herbívoros.

Además los herbívoros rumiantes tienen el estómago dividido en cuatro partes, que son, la panza, la redecilla, el libro y el cuajar, con lo que la digestión es aún más lenta.

Todos los mamíferos respiran mediante pulmones, independientemente del medio en el que vivan.

Tienen corazón con dos aurículas y dos ventrículos.

La reproducción es sexual, con fecundación interna. Los mamíferos más primitivos son ovíparos, pero los demás son vivíparos. En los más evolucionados se ha desarrollado un órgano llamado placenta que sirve para alimentar a las crías en el interior del cuerpo de la madre (en el útero o matriz), por lo que nacen muy perfeccionadas. Las madres cuidan, protegen y alimentan a la prole hasta que se vale por sí misma.
Estas diferencias en el modo de desarrollarse las crías permiten clasificar a los mamíferos en tres grupos o subclases:
  • Prototerios, son los mamíferos más antiguos, sin útero, por lo que siguen siendo ovíparos, como el ornitorrinco y el equidna.

  • Metaterios o marsupiales, como canguros y koalas, animales con útero, pero sin placenta por lo que sus crías nacen poco desarrolladas y tienen que completar su crecimiento en una bolsa llamada marsupio en la que se encuentran las mamas, alimentándose de la leche que le da la madre.

  • Euterios o placentarios, son los mamíferos más evolucionados. El embrión se desarrolla en el interior del útero materno y establece contacto directo con ella mediante la placenta. Por esto los mamíferos son vivíparos. Las crías al nacer se nutren de la leche producida por las glándulas mamarias. Presentan muchas ventajas que les han permitido desplazar al resto de los mamíferos preexistentes en todos los ecosistemas donde han aparecido. Existen más de 3500 especies de mamíferos agrupados en muchos órdenes diferentes, como por ejemplo los siguientes:
    • Carnívoros: gato, perro, gineta o foca.
    • Insectívoros: topos.
    • Quirópteros: murciélagos.
    • Roedores: ratones, musarañas.
    • Primates: monos y humanos.

 

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