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2.6. Código genético

El código genético

El ADN contiene la información de las proteínas que se tienen que sintetizar, pero esa información tiene que ser transrita al ARNm para que llegue al citoplasma.

En el citoplasma, el ARNm se unirá a los ribosomas para que se realice la traducción del ARN a proteínas.

Pero el ARN está escrito en un "lenguaje de nucleótidos", de sólo cuatro bases nitrogenadas (A, U, C, G), y las proteínas necesitan un "lenguaje de 20 aminoácidos".

El paso de un lenguaje a otro se realiza gracias a un código, el código genético, en el que se relaciona la secuencia de nucleótidos del ARNm y la secuencia de aminoácidos de la proteína. El código genético determina qué aminoácido le corresponde a tres nucleótidos de ARNm.

Cada tres nucleótidos sucesivos del ARNm forma un triplete o codón que equivalen a un aminoácido de la nueva proteína que se va sintetizar.

Algunas de las características del código genético son:

  • El código genético está degenerado. Combinando las cuatro bases nitrogenadas del ARNm en tripletes o codones, existen has 64 posibles codones distintos. En cambio, sólo existen 20 aminoácidos, por lo un mismo aminoácido puede estar codificado por más de un codón. Por ejemplo, los codones GAA y GAG especifican el ácido glutámico (redundancia), pero ninguno especifica otro aminoácido (no existe ambigüedad). Todos aminoácidos, salvo la metionina y el triptófano, están codificados por más de un codón (codones sinónimos).

Esto puede ser una ventaja, ya que si por error se cambia un nucleótido, puede ser que no codifique otro aminoácido distinto y se genere otra proteína.

  • Algunos codones, como UAA, UAG, o UGA no codifican para ningún aminoácido, pero indican una señal de terminación del proceso de traducción.
  • El codón AUG codifica para el aminoácido metionina y también como señal de iniciación. Así, el primer AUG en un ARNm es la zona que señala el lugar donde comienza la traducción de proteínas.
  • El código genético es universal, ya que está compartido por todos los seres vivos conocidos (salvo en mitocondrias, protozoos y micoplasmas que es ligeramente diferente). Así, el mismo codón codifica para el mismo aminoácidos en todos los seres vivos conocidos. Por ejemplo, el codón UUU codifica el aminoácido fenilalanina tanto en procariotas como en eucariotas. Esto puede probar que todos los seres vivos conocidos tienen un mismo origen. Aunque se usa el término "universal" se refiere únicamente a la vida terrestre, ya que no se ha comprobado la existencia de vida en otro planeta.
  • No presenta imperfección. No hay ambigüedad, ningún codón puede codificar más de un aminoácido, ya que si lo hiciera, sería un gran problema que un mismo gen codificase proteínas diferentes.
  • Es un código sin solapamientos. Los tripletes están dispuestos de manera lineal y continua, sin que entre ellos existan espacios y sin que compartan ninguna base nitrogenada. Su lectura se hace en un solo sentido (5´→3´), desde el codón de iniciación, que indica el comienzo de la proteína, hasta el codón de parada que indica su final. Sin embargo, un mismo ARNm puede tener varios codones de iniciación, lo que significa que se podrían sintetizar varios polipéptidos distintos a partir del mismo ARNm.

 

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