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4.3.2. Darwin y Wallace

La teoría de la evolución de Darwin y Wallace

A mediados del siglo XIX el naturalista inglés Charles Darwin dio a conocer una teoría que intentaba explicar la evolución biológica: la teoría de la selección natural.

Esta teoría surgió de la expedición científica que realizó a lo largo de cinco años alrededor del mundo. Las rigurosas observaciones de la fauna y la flora de las zonas visitadas le sirvieron para elaborar, años después, su teoría sobre el origen de las especies por selección natural.

A. Wallace, contemporáneo de Darwin, llegó de una forma independiente a las mismas conclusiones que éste. Sus ideas también fueron fruto de expediciones científicas para estudiar la flora y la fauna de diferentes lugares del mundo.

La teoría de la evolución de las especies por selección natural o darwinismo se puede resumir en los siguientes puntos:

  • Existen pequeñas diferencias o variaciones entre los individuos de una misma especie. Estas pueden afectar, por ejemplo, al tamaño, la coloración o la habilidad para obtener el alimento. La mayoría de estas variaciones son heredables.
  • Se establece una lucha por la supervivencia. Los organismos tienden a producir el mayor número posible de descendientes, pero los recursos del medio son limitados. Así, los miembros de la especie entablan una lucha por la supervivencia y compiten entre sí por los escasos recursos.
  • Algunos organismos tienen más éxito que otros. Los individuos que sobrevivan y se reproduzcan porque poseen algunas variaciones favorables para un determinado ambiente, dejarán más descendientes que los que tienen variaciones menos favorables.
  • La especie cambia. Si las condiciones ambientales se mantienen, las variaciones favorables irán siendo más abundantes cada generación y las menos favorables irán desapareciendo. Así, de forma continua y gradual, la especie cambia.

La variabilidad  de las poblaciones nos explica que en una población perteneciente a una especie determinada hay una gran variedad de individuos diferentes, cada uno de los cuales se adapta de diferente manera a un ambiente determinado, de tal forma que unos se adaptan mejor (viven mejor) que otros, y esto repercute en la cantidad de descendientes que pueden tener, de forma que los que viven mejor tienen más descendientes, es decir, son seleccionados por la naturaleza para vivir y tener más hijos; esto lo podemos ver con el siguiente ejemplo. Imaginemos que existe una especie de oso que tiene el pelo corto porque vive en un lugar cálido; entre los individuos de pelo corto también los hay que tienen el pelo largo y por lo tanto en ese medio cálido van a pasar mucho calor y van a estar en desventaja con respecto a los de pelo corto. Ahora bien, imaginemos que se produce un cambio climático, la temperatura se hace mucho más fría en cuestión de pocos años; este cambio ambiental va a provocar la desaparición de los osos de pelo corto, que morirán de frío, mientras que los de pelo largo que antes vivían mal se van a encontrar ahora con un ambiente al cual están mejor adaptados; al desaparecer los de pelo corto y quedar los de pelo largo lo que ha sucedido ha sido que los mejor adaptados a las nuevas condiciones han sido "seleccionados" por la naturaleza para seguir viviendo y reproducirse. Este proceso que permite prosperar a los mejor adaptados al tiempo que elimina a los inadaptados se llama selección natural.

(Pulsa en el dibujo para ver la animación)

osos2.swf. (s. f.). Recuperado 19 de marzo de 2016, a partir de http://recursostic.educacion.es/ciencias/biosfera/web/alumno/4ESO/evolucion/image/osos2.swf

La selección natural, ayudada por otras fuerzas evolutivas tales como las mutaciones genéticas, provocan cambios graduales en los individuos que terminan por dar lugar a la aparición de nuevas especies, pudiendo desaparecer la especie de la que provienen (recuerda por ejemplo que el Homo sapiens actual proviene del Homo antecessor que está extinguido). Este proceso de transformación gradual de una especie en otra nueva recibe el nombre de evolución biológica.

 

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