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4.6.1. Primates

El inicio: los primates

Los pasos evolutivos quedan puestos de manifiesto con el descubrimiento de fósiles de primates y homínidos que nos permiten reconstruir su aspecto y sus transformaciones, aunque hay partes por aclarar de nuestra historia evolutiva.

A partir de pequeños mamíferos arborícolas representados por el pequeño Purgatorius considerado como el primer Primate, que sobrevivieron a la masiva extinción de especies del Jurásico, a finales del Mesozoico, surgirá el grupo nuevo de los Primates, que se extenderá por Europa y llegará, aún no sabemos muy bien cómo, hasta América del Sur. Serán animales fundamentalmente arborícolas y de dieta vegetariana.

Purgatorius, el primer primate

purgatorius.jpg (Imagen BMP, 370 × 218 píxeles) - Escalado (0 %). (s. f.). Recuperado a partir de http://recursostic.educacion.es/ciencias/biosfera/web/alumno/4ESO/evolucion/image/purgatorius.jpg

A mediados del Cenozoico, hace unos 35 millones de años, se produjo un cambio climático en África, una aridificación del clima, que dio lugar a una dismunición en el número de árboles, dejando paso a unos paisajes más abiertos, herbáceos, con árboles más pequeños diseminados por el territorio, originándose las sabanas. Ante la pérdida de cobertura arbórea, los Primates se verán obligados a bajar al suelo para desplazarse de un árbol a otro o para buscar alimentos, apareciendo individuos que se van a ir moviendo en el suelo cada vez con más soltura mientras otros van a seguir ligados a los árboles.

La primera prueba de la existencia de primates que se mueven por el suelo la tenemos en el Aegyptopithecus, una especie de mono que podía andar a cuatro patas en el suelo y que vivió en lo que hoy es Egipto hace unos 30 millones de años, cuando estaban desapareciendo las selvas que hasta entonces habían cubierto toda África.

Aegyptopithecus NT

By Nobu Tamura (http://spinops.blogspot.com) (Own work) [CC BY-SA 3.0 or GFDL], via Wikimedia Commons

En el período de hace entre 25 y 5 millones de años, va a surgir una nueva línea evolutiva, la de los hominoideos, a partir de un antepasado común al que se ha llamado Procónsul, a partir del cual se van a diversificar los primates extendiéndose además por todo el Viejo Mundo (África, Europa y Asia), surgiendo los antepasados de los gibones, de los orangutanes, de los gorilas y chimpancés, y de la especie humana.

Al bajar al suelo se va a producir un cambio en la alimentación, apareciendo, por un lado, individuos que se alimentarán de raíces y semillas, alimentos más duros que les harán desarrollar una dentadura más potente, originándose la línea evolutiva de los parantropos y los australopitecos, de cráneos robustos por la especialización alimentaria; por otro lado surgirán otros homínidos que comenzarán a comer carne, tal vez primero carroña y restos dejados por los predadores, pero luego por caza directa y activa que dará otra línea de homínidos representado por Australopithecus africanus en primer lugar, y por el género Homo, a continuación.

 

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