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4.6.2. Homínidos

Los homínidos

El problema de los predadores debió ser muy importante para los primates que bajaban al suelo, donde eran más vulnerables, por lo que la capacidad de incorporarse sobre las patas traseras para ver mejor su entorno, y por tanto para ver venir a los predadores, debió ser una importante característica que otorgaría una mayor supervivencia a los individuos que lo hicieran, surgiendo el bipedismo que, por el estudio de las huellas de Laetoli de hace unos 3,5 millones de años, podemos decir que ya lo presentaba Australopithecus afarensis, aún vegetariano, y después de él todos los demás homínidos.

El bipedismo dio, además, la posibilidad de tener las "manos" libres para poder manipular objetos, palos y piedras, adquiriendo entonces una enorme ventaja con respecto a otras especies competidoras de los primeros homínidos. La manipulación hace aumentar el tamaño cerebral, ya que se requiere mucha corteza motora y sensitiva, y esto permitirá desarrollar inteligencia, emociones y capacidad de hablar y comunicarse, a lo largo de un proceso iniciado en Homo habilis, y que concluirá con la aparición de nuestra especie, el Homo sapiens, que ha sido, en definitiva, la especie que ha terminado dominando nuestro planeta, y ha iniciado su expansión hacia otros planetas de nuestro entorno.

La característica básica que define al género Homo es la capacidad de manejar útiles e instrumentos. Para ello, es necesario poseer una mano con un pulgar oponible que permita movimientos precisos de los dedos y un cerebro suficientemente desarrollado que envíe las órdenes oportunas a los músculos implicados.

El hecho de que el ser humano tenga una inteligencia mayor se debe a que su cerebro es relativamente más grande y posee una superficie (córtex) de gran tamaño, que cabe dentro del cráneo gracias a los numerosos repliegues (circunvoluciones) que presenta. Evolución de la especie humana

35.jpg (Imagen JPEG, 550 × 212 píxeles) - Escalado (0 %). (s. f.). Recuperado a partir de http://e-ducativa.catedu.es/44700165/aula/archivos/repositorio//500/566/html/Unidad01/imagenes/35.jpg

Actividad interactiva: Ordena los procesos que llevaron a la aparición del género Homo.

Origen y evolución de los seres vivos. (s. f.). Recuperado 30 de marzo de 2016, a partir de http://recursostic.educacion.es/secundaria/edad/4esobiologia/4quincena9/imagenes9/evolucion_humana.swf

Ardipithecus ramidus

El primer homínido como tal lo constituyen unos fósiles encontrados en Etiopía que se han atribuido a la especie Ardipithecus ramidus, algo parecido a un chimpancé que vivió hace unos 4,4 millones de años en zonas arboladas, alimentándose de hojas y frutos. Aunque no está del todo claro, este homínido, a medida que se fue aventurando a las zonas menos arboladas de sabana, debió terminar originando un nuevo tipo de homínidos, los Australopithecus cuyos primeros fósiles son de hace unos 4 millones de años.

Se le considera el primer Homínido, aunque aún no está muy clara la bipedestación, que en cualquier caso sería más primitiva que la que presentará más tarde Australopithecus afarensis. Es una especie descrita a partir de unos dientes, restos de mandíbulas y de cráneos, y algún fragmento de huesos postcraneales encontrados en la región etiópica de Afar, a los que se calcula una edad de entre 4.5 y 4.3 millones de años. Debió vivir en un hábitat boscoso todavía.

Australopitecus

Podían caminar erguidos, aunque no mucho tiempo. Tenían una estatura de 1,5 metros, su cerebro era pequeño (500 cc) y sus mandíbulas grandes, comparadas con el resto del cráneo.

El Australopithecus anamensis se alimentaba sobre todo de raíces y semillas del suelo, más duras que las hojas y frutos de los árboles, por lo que necesitó una dentadura mucho más desarrollada que Ardipithecus. A. anamensis se desarrolló para dar lugar a un pequeño homínido totalmente bípedo y que tal vez empezó a carroñear por los espacios abiertos de sabana, el Australopithecus afarensis.

Australopithecus familyBy Matheusvieeira [Public domain], via Wikimedia Commons

Los Australopithecus se extendieron por toda el África oriental en los ecosistemas abiertos de sabana, a lo largo del Valle del Rift y por zonas adyacentes, diversificándose y originando aparentemente dos líneas evolutivas:

  • una, la de los parantropos constituido por Paranthropus (Australopithecus) boisei y Paranthropus (Australopithecus) robustus, homínidos de gran tamaño, vegetarianos, que presentan un cráneo muy robusto, con huesos anchos que sujetaban una potente musculatura facial para masticar raíces y semillas muy duras
  • y otra, la de Australopithecus africanus, más grácil, cazador y carnívoro, que representaría la línea de éxito que culminaría con la aparición de un nuevo tipo de homínidos, el género Homo, nuestro propio género, no sabemos si directamente, o a través de algún antepasado que aún no conocemos.

Homo habilis

Caminaban erguidos. Su cerebro era mayor que el del australopitecus y también tenían las mandíbulas grandes en relación a su cráneo. Habitaban en la sabana africana y tenían dieta omnívora. Fabricaba herramientas de piedra muy toscas.

La principal característica de los primeros Homo, el Homo habilis, va a ser la capacidad de obtener utensilios manipulando ciertas materias primas; no está claro si este Homo fue el primero en hacerlo, o si los últimos Australopithecus africanus ya fabricaban herramientas, pero el cerebro de Homo habilis aumentó considerablamente, iniciando un proceso que acabará con nuestra aparición en escena.

Homo habilis-croppedBy unknown (klimaundmensch.de)derivative work: Sargoth (talk)Homo_habilis.JPG: Photographed by User:Lillyundfreya (Homo_habilis.JPG) [CC BY-SA 2.5-2.0-1.0, GFDL or CC-BY-SA-3.0], via Wikimedia Commons

Homo habilis fue un cazador de la sabana que nunca llegó a salir de África, especializándose cada vez más, originando una nueva especie, el grupo de Homo ergaster.

Homo ergaster

Durante mucho tiempo se consideró que Homo habilis había evolucionado en el ambiente de la sabana hasta originar el cazador más especializado que había aparecido en África hasta la época, el Homo erectus, primer homínido que presentaba caracteres claramente modernos, tanto en el cráneo como en el esqueleto postcraneal. Sin embargo, actualmente muchos paleoantropólogos han descrito una nueva especie con los fósiles africanos adscritos hasta los años 90 a la especie H. erectus, fósiles con una edad de entre 1.8 y 1.4 millones de años, de homínidos que vivieron en la zona del lago Turkana, en Kenia, y posiblemente también en Sudáfrica. Esta nueva especie que llegó a superar los 850 cc de capacidad craneal ha recibido el nombre de Homo ergaster, y, además de representar el primer homínido moderno, constituye también el primero que abandonó África adentrándose por Oriente Próximo hacia la India; en Asia Homo ergaster evolucionará de manera independiente a las poblaciones de H. ergaster que habían quedado en África originando el Homo erectus, que se extendió por Asia.

Homo erectus

Su postura natural es la erguida, con mayor cerebro que los anteriores (850-1250 cc) y su mandíbula es más reducida. Esta especie salió de África y se distribuyo tanto en zonas frías como cálidas. Su dieta es omnívora, dominó el fuego y fabricó herramientas más elaboradas.

Homo erectus es el cazador más eficaz y especializado surgido hasta ese momento; tal fue su éxito evolutivo que abandonó por primera vez el continente africano, llegando a Europa a través de Gibraltar y desde el Cáucaso, y extendiéndose por Asia, donde seguirá viviendo aún cuando haya desaparecido de África y de Europa. H. erectus fabricó utensilios más elaborados y conoció el fuego como una ayuda más en su vida.

Homo erectus new
By klimaundmensch.de[ (author of reconstruction unknown)Homo_erectus.JPG: photographed by User:Lillyundfreyaderivative work (crop operation): Rafaelamonteiro80 (Homo_erectus.JPG) [CC BY-SA 2.5-2.0-1.0, CC-BY-SA-3.0 or GFDL], via Wikimedia Commons

Homo antecessor

Su capacidad craneana es 1000 cc. (1 m.a - 800.000 años). Presenta rasgos cercanos al ser humano y el antepasado del hombre moderno y el neardental. Ha sido encontrado en el yacimiento de Atapuerca, en Burgos.

Homo erectus evolucionará en África hacia una nueva especie que ha sido descrita del yacimiento burgalés de Atapuerca, el Homo antecessor, que surgió en África y pasó a Europa, siguiendo dos caminos evolutivos diferentes en ambos continentes:

  • En Europa, Homo heidelbergensis y Homo neanderthalensis.
  • En África, Homo sapiens.

Homo heidelbergensis

El Homo antecessor surgió en África, pasó a Europa, en plena época glacial, dará lugar al Homo neanderthalensis.

Es una especie exclusivamente europea que engloba a los restos más arcaicos de Homo casi sapiens hallados en Europa, que vivió hace entre 500 mil y 200 mil años evolucionando rápidamente a la par que se producía el cambio climático hacia una nueva glaciación, en la especie más genuinamente europea de homínido, el hombre de Neanderthal.

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By Jose Luis Martinez Alvarez from Asturias, España - Homo heidelbergensis, CC BY-SA 2.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=3418372

Homo neanderthalensis

Es una especie adaptada a una climatología muy adversa, fría, con una flora reducida y una fauna también muy adaptada, es el conocido como hombre de Neanderthal, el primer humano verdadero, experto cazador que cuidaba a sus hijos y ancianos, enterraba a sus muertos y fue capaz de construir herramientas mucho más precisas.

El hombre de Neanderthal constituye la primera especie de homínido moderna que vivió por toda Europa, y representa una forma que se adaptó al clima imperante hacia los 300 mil años atrás, cuando surgió, convirtiéndose en un cazador de una fauna muy específica. Desarrolló un volumen craneal que llegó a ser superior al nuestro, alcanzado los 1500 cc; fue el más humano de los homínidos que habían existido hasta el momento, llegando a desarrollar una comunicación entre sus individuos que le hicieron muy avanzado, pero que no supo o no pudo competir con una nueva especie que llegó desde África, el Homo sapiens, y fue retrocediendo por toda Europa a la vez que que aquél se extendía. Desapareció hace unos 30 mil años, refugiado en cuevas del sur de la península Ibérica.

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Por Stefan Scheer (Trabajo propio) [GFDL, CC-BY-SA-3.0 undefined CC BY 2.5], undefined

Homo sapiens

En África, en un ambiente radicalmente diferente, del Homo antecessor surgirá otra especie, el Homo sapiens, nuestra especie, que en unos pocos miles de años se extenderá por todos los continentes, ocupando todos los ecosistemas y desplazando a las otras especies con que coexistió, tal vez a H. erectus en Asia, y a H. neanderthalensis en Europa, cuyo retroceso va a ir a la par que la expansión del H. sapiens, encontrándose precisamente en el sur de la península Ibérica los últimos reductos del hombre de Neanderthal.

Árbol evolutivo de los homínidos

arbol.gif (Imagen GIF, 487 × 511 píxeles) - Escalado (0 %). (s. f.). Recuperado a partir de http://recursostic.educacion.es/ciencias/biosfera/web/alumno/4ESO/evolucion/image/arbol.gif

Actividad interactiva: Ordena cronológicamente las especies de homínidos.

Actividad interactiva: Empareja cada cráneo con la especie de homínido correspondiente.

Actividad interactiva: Relaciona cada homínido con su característica.

Actividad interactiva: Ordena cronológicamente estos cráneos.

Actividad interactiva: Relaciona cada cráneo con su propietario.

Actividad interactiva: Ordena cronológicamente estos acontecimientos del proceso de hominización.

Actividad interactiva: Test sobre el proceso de hominización.

 

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