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5.2. La Tierra, un planeta cambiante

Desde su formación hasta la actualidad, la Tierra ha experimentado muchos cambios hasta llegar al estado actual y, previsiblemente, lo seguirá haciendo en el futuro. Lo podemos comprobar observando los efectos producidos por una erupción volcánica o por un terremoto, o cuando una tormenta se lleva una playa. También ciertas actividades humanas, como la construcción de un embalse, de una carretera o del ferrocarril, introducen cambios en la superficie terrestre. En otras ocasiones, los cambios son mucho más lentos, como la separación de América del Norte y Europa, el crecimiento del Himalaya o el retroceso de los glaciares.

Algunos de estos cambios que se producen en la Tierra son:

  • Cambios paleogeográficos.
  • Cambios del clima.
  • Cambios en la atmósfera.
  • Cambios en la biodiversidad.

Cambios paleogeográficos

Desde su formación, los continentes y océanos del planeta no han cesado de cambiar como consecuencia de los movimientos de las placas litosféricas.
Estos desplazamientos provocan la apertura y el cierre de los océanos, el alejamiento, el acercamiento y la colisión de los continentes y la formación de las cordilleras.

Evolución de los continentes
EvoluciÃ3n de los continentes.jpg (Imagen JPEG, 2048 × 1360 píxeles) - Escalado (24 %). (s. f.). Recuperado a partir de http://objetoseducacionais2.mec.gov.br/bitstream/handle/mec/15526/Evoluci%c3%83%c2%b3n%20de%20los%20continentes.jpg?sequence=1

Cambios del clima

En la historia de la Tierra alternan las etapas cálidas o de invernadero con los períodos fríos o glaciaciones. Durante los periodos glaciares el hielo avanza desde los polos y cubre gran parte de los continentes y los océanos. Durante la última glaciación el hielo llegó a cubrir el 30% de las tierras emergidas y alcanzó un espesor de unos 4.000 metros.
Se conocen periodos glaciares en todas las eras. En la actualidad vivimos un periodo interglaciar, que comenzó hace unos 10000 años.

Podemos conocer el clima que tuvo la Tierra en otras épocas con ayuda de las rocas. En las épocas cálidas se forman grandes depósitos de sal (evaporitas), al evaporarse el agua de los océanos; en las épocas frías se acumulan sedimentos arrastrados por los glaciares (morrenas), que originan un tipo de conglomerado especial, llamado tillita.

Cambios en la atmósfera

La diferencia más importante de la atmósfera primitiva con la actual es que no había oxígeno y, por el contrario, era mucho más abundante el dióxido de carbono. Tampoco existía la capa protectora de ozono, porque éste se forma a partir del oxígeno. La aparición del oxígeno y la reducción del dióxido de carbono se deben a los organismos fotosintéticos. Además, la formación de la capa de ozono permitió a muchos organismos pasar del medio acuático al terrestre.

Cambios en la biodiversidad

Tras épocas de aumento del número de especies y grupos se suceden períodos, normalmente bruscos, de extinción de especies.

 

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