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5.3. El tiempo geológico: ideas históricas sobre la edad de la Tierra

Edad de la Tierra

La humanidad siempre se ha planteado la edad que podía tener la Tierra. Para tratar de calcularla se basaban en la observación de la naturaleza y el fimamento junto con las creencias religiosas de la época.

Ahora sabemos que la Tierra tiene una edad de aproximadamente 4600 millones de años, pero para llegar a esta fecha, ha sido necesario realizar numerosos intentos basados en los conocimientos científicos de cada época.

Algunos de los que intentaron calcular la edad de la Tierra fueron los siguientes:

  • Siglo XVII: el arzobispo James Usser, basándose en las edades de los Patriarcas Judíos que aparecen en el Antiguo Testamento, estimó la edad de la Tierra en 4004 años antes de Cristo, concretamente  el 23 de octubre a las 9 de la mañana. Algunas teorías creacionistas aún sostienen que la edad de la Tierra es de varios milenios.
  • En 1774, Buffon (Georges Louis Leclerc, conde de Buffon), creó un globo de pequeñas dimensiones de composición similar a la Tierra, y partiendo de esa masa fundida, calculó una edad de 75000 años midiendo su ritmo de enfriamiento. Fue juzgado por la iglesia, ya que sus cálculos distaban mucho de los 6000 años de edad de la Tierra que proclamaba la iglesia. Su cálculo fue incorrecto porque se desconocía que la mayor parte del calor interno de la Tierra procede de la desintegración de isótopos radiactivos.
  • A comienzo del Siglo XIX, se utilizó el procedimiento de la salinidad del mar. Partiendo de que, en un principio, los océanos estában constituidos por agua dulce, calculando la cantidad de sales que aportan los ríos al mar hasta llegar a la salinidad actual, la edad estimada era de unos 5 millones de años. (No contaban con que la salinidad no aumenta indefinidamente, sino que se produce la precipitación de esas sales formando rocas sedimentarias).
  • A mediados del siglo XIX surgieron dos corrientes, aunque se aceptó la primera:
    • En 1862, William Thomson, (Lord Kelvin), basándose en el tiempo que tardaría el planeta en enfriarse suponiendo que se había formado como una bola rocosa fundida, calculó que la edad de la Tierra estaba entre 24 y 90 m.a.
    • Charles Lyell, creía que era necesario más tiempo para que se produjeran los fenómenos de erosión y sedimentación. Observando el espesor de los estratos, calculó que eran necesarios unos 2000 m.a., cálculos bastante acertados, pues aún no se habían descubierto las rocas más antiguas. Darwin también veía necesario un gran periodo de tiempo para que evolucionasen las especies, proponiendo una edad de 300 m.a.
  • En 1896, Becquerel descubrió la radiactividad, pero fue en 1903 cuando los esposos Curie descubrieron que los elementos radiactivos desprendían calor, la fuente de energía que calentaba el interior de la Tierra. Esta fue la base para calcular con precisión la edad de la Tierra.

  • A mediados del siglo XX ya se situaba la edad de la Tierra entre los 1600 y los 3000 millones de años, aunque en la actualidad está estimada en 4600 m.a., y no se cree que varíe mucho esta estimación en los próximos años.

Animación: Ideas sobre la edad de la Tierra.

Resulta complicado hacerse una idea aproximada de cuánto representa esta edad. En historia se habla de siglos, 100 años, una cantidad relativamente larga para una pesona, pero eso no es prácticamente nada comparado con la edad de la Tierra. Aquí podemos ver un reloj geológico para hacernos a la idea de lo que significan 4600 millones de años comparándolo con las 12 horas de un reloj.

Reloj geológico

By WoudloperDerivative work: HardwiggDerivative work: Lourdes Sada [CC0], via Wikimedia Commons

 

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