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5.4.2. Datación absoluta

La datación absoluta

La datación absoluta consiste en determinar la edad concreta, en millones de años, en la que tuvieron lugar los acontecimientos geológicos.

Para realizar una datación absoluta existen muchos métodos, que diferencian entre sí por la técnica utilizada y en el rango de tiempo que permiten abarcar:

Algunos únicamente permiten englobar tiempos muy recientes, geológicamente hablando. Por ello no son muy usados en geología. Se utilizan como herramientas para la arqueología. Estos métodos son:

  • La termoluminiscencia. Sirve para fechar objetos de arcilla cocida, como la cerámicas.

Existen otros métodos que permiten datar materiales más antiguos, siendo el más útil es el método radiométrico. Este método se basa en el hecho de que existen elementos químicos que son inestables y con el tiempo se transforman en elementos químicos estables. Se convierten así en otros isótopos o elementos diferentes, a la vez que liberan energía (éste es el principio básico de la obtención de energía nuclear). Por ejemplo, el carbono 14 se transforma en nitrógeno 14; el uranio 238 se transforma en plomo 206.
El tiempo que tarda un elemento en pasar de una a otra forma es característico de cada uno y se hace a un ritmo absolutamente preciso y constante. Si medimos la cantidad inicial estimada de uno de esos elementos y la cantidad final, sabremos con bastante fiabilidad el tiempo que ha transcurrido. Existe un parámetro que es propio de cada elemento radiactivo: el llamado tiempo de vida media o período de semidesintegración (T), que es el tiempo que debe transcurrir para que una masa inicial de un elemento radiactivo se reduzca a la mitad; por ejemplo, el carbono 14 tiene un período T = 5.730 años lo cual significa que una masa de 100 gramos de 14C tardará 5.730 años en reducirse a 50 gramos.

El tiempo geológico. (s. f.). Recuperado 22 de abril de 2016, a partir de http://recursostic.educacion.es/secundaria/edad/4esobiologia/4quincena1/4quincena1_contenidos_2c.htm

Vida media de los isótopos radiactivos más utilizados.

  • El samario 147 - neodimio 143, con T = 106.000 millones de años.
  • El rubidio 87 - estroncio 87, con T = 47.000 millones de años.
  • El uranio 238 - plomo 206, con T = 4.510 millones de años.
  • El potasio 40 - argón 40, con T = 1.300 millones de años. Es el más usado, sobre todo porque funciona con rocas ígneas, rocas que son muy abundantes en la Tierra y actúan como trampas, encerrando a otros tipos de rocas.
  • El carbono 14 - nitrógeno 14, con T = 5.730 años. Se usa para datar materiales orgánicos.

 

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