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7.3. El ciclo de Wilson

La tectónica de placas en el tiempo. El ciclo de Wilson

La distribución de las placas y por tanto de los continentes, ha cambiado a lo largo del tiempo, ya que pueden fragmentarse y unirse unos con otros. El Ciclo de Wilson, propuesto por Tuzo Wison, nos explica de forma ordenada, el proceso de apertura y cierre de los océanos, la fragmentación y posterior unión de los continentes, que provoca la formación de cordilleras, y resume todo lo que sucede en los bordes constructivos y destructivos sobre la litosfera.

Wilson-stages hg-deBy Hannes Grobe/AWI, translation by Bamse, revised by Gretarsson [CC BY 3.0], via Wikimedia Commons

En el ciclo se pueden distinguir las siguientes fases:  

  • Etapa de Rift Africano: El calor acumulado debajo del continente provoca la dilatación de los materiales y un abombamiento, aparecen fracturas que adelgazan la litosfera originándose un rift continental (como el Rift africano).
  • Etapa de Mar Rojo: La separación se completa y comienza a generarse entre ambos fragmentos nueva litosfera oceánica, el rift es invadido por el mar y se va transformando en una dorsal oceánica (borde constructivo). Los continentes quedan separados por una pequeña cuenca oceánica (como el actual mar Rojo).  
  • Etapa de Océano Atlántico: El proceso continúa y los continentes se separan progresivamente. Entre ellos aparece una cuenca oceánica ancha, con una dorsal bien desarrollada (como el Océano Atlántico actual). 
  • Etapa de Océano Pacífico: Cuando la cuenca oceánica alcanza cierto tamaño y es suficientemente antigua, los bordes de contacto con los fragmentos continentales se vuelven fríos y densos, comienzan a hundirse debajo de los continentes (subducción) y se genera un borde de destrucción (como el Océano Pacífico actual). Se crean los arcos de islas.
  • Etapa de orógeno Andino: En esta zona se origina una cadena montañosa que va bordeando al continente (orógeno tipo andino, como la cordillera de los Andes).
  • Etapa de orógeno Himalayano: Dada la forma esférica de la Tierra, otros bordes constructivos pueden empujar a los fragmentos continentales en sentido contrario, con lo que la cuenca oceánica se va estrechando. Finalmente, al desaparecer la cuenca oceánica las dos masas continentales chocan (obducción) y se origina un continente único (supercontinente), y sobre la sutura que cierra el océano se forma una cordillera intercontinental (orógeno de colisión, como la cordillera del Himalaya).
La dinámica terrestre. (s. f.). Recuperado 1 de mayo de 2016, a partir de http://recursostic.educacion.es/secundaria/edad/4esobiologia/4quincena4/4q4_contenidos_3a.htm

El desplazamiento de las placas se realiza sobre una superficie esférica, por lo que los continentes terminan por chocar y soldarse, formándose una gran masa.
Así pues, las masas continentales permanecen, se unen y fragmentan en cada ciclo, mientras que las cuencas oceánicas se crean y destruyen.

 

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