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8.11.3. Ciclo del fósforo

Ciclo del fósforo

El fósforo es un componente de moléculas como los ácidos nucleicos (ADP y ATP) y el ATP, molécula que utilizan los seres vivos para intercambiar energía en sus reacciones químicas. Además, el fósforo es parte esencial de los esqueletos y cochas.

El ciclo del fósforo es muy lento, en comparación con otros ciclos biogeoquímicos como el del carbono o el nitrógeno.

El fósforo se encuentra en la naturaleza, normalmente en forma de ion fosfato PO43-. La principal reserva de fósforo son las rocas sedimentarias fosfatadas, pero no están al alcance de los seres vivos.

Cuando las rocas fosfatadas se meteorizan, el fósforo pasa al suelo y a las aguas superficiales.

Las plantas pueden absorber los fosfatos del suelo e incorporarlos a sus estructuras. Los herbívoros, al alimentarse de las plantas, harán que el fósforo pase de las plantas al resto de niveles de la cadena trófica.

Cuando las plantas y animales mueren, los fosfatos son liberados y pueden ser absorbidos por los organismos detritívoros o incorporados al suelo.

Los fosfatos también pueden ser transportados por el agua de escorrentía hacía ríos, lagos y océanos, donde los organismos acuáticos pueden absorberlos.

Los compuestos fosfatados de los cuerpos o desechos de los seres marinos se acumulan en el fondo y generan nuevas rocas sedimentarias. Estas rocas permanecerán aquí muchos años (de 20000 a 100000) hasta que los movimientos tectónicos levanten la roca hasta tierra firme y el fósforo vuelva a estar, nuevamente, a disposición de las plantas.

Una reserva importante de fósforo son las acumulaciones de los excrementos de aves marinas, llamadas “guano”, que pueden ser utilizadas como abono. Como vimos en el caso del nitrógeno, el exceso de estos elementos pueden provocar problemas de eutrofización.

El fósforo es el principal factor limitante de los ecosistemas acuáticos. En las zonas donde las corrientes marinas suben fósforo del fondo marino, se produce la proliferación del plancton y de los peces que se alimentan de ellos.

 

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