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9.3.1. Contaminación de la atmósfera

Contaminación atmosférica

La capa de gases que rodea la tierra y está atraída por la fuerza de la gravedad forma la atmósfera. Los gases atmosféricos forman una mezcla homogénea que conocemos por aire. Su composición es:

  • 78.08 % de Nitrógeno.

  • 20.95 % de Oxígeno.

  • 0,93 Argón.

  • 0.03 % de CO2.

  • Otros gases (O3, Neón, Helio, Metano, Kriptón, ...).

  • Vapor de agua (variable).

El aire es esencial para la vida, en particular por su contenido en oxígeno, pero la composición natural del aire que hemos indicado ha ido cambiando a lo largo de la historia y, de manera más significativa, desde la revolución industrial.

Un contaminante es cualquier sustancia o forma de energía que se introduce en un medio (en este caso en el aire, pero puede ser también en el suelo o el agua) y cambia las propiedades naturales de dicho medio.
Los contaminantes pueden tener dos tipos de orígenes diferentes:
  • Natural, cuando son procesos naturales los que desprenden las sustancias que cambian la composición del aire; por ejemplo: el polen en primavera, una erupción volcánica, que expulsa al aire de cenizas y gases...
  • Artificial, cuando son las actividades humanas (industrias, ciudades, transporte...) las que emiten sustancias o formas de energía que modifican la composición del aire. Son los más preocupantes a nivel global (CFCs...).       
  Los contaminantes pueden ser, a su vez, de diferentes tipos:
  • Contaminantes sólidos: partículas de polvo, polen, cenizas...
  • Formas de energía: el calor, la radiación...también se considera un contaminante ya que modifica las condiciones naturales del medio en el que se encuentra.
  • Contaminantes primarios: aquellos que son emitidos directamente a la atmósfera (polvo, SO2, SO3, NO, NO2, CFCs...).
  • Contaminantes secundarios: son los que se forman al reaccionar los primarios (formación de ácidos de azufre y nitrógeno).
Tipos de contaminantes atmosféricos
21.jpg (Imagen JPEG, 506 × 962 píxeles) - Escalado (50 %). (s. f.). Recuperado a partir de http://e-ducativa.catedu.es/44700165/aula/archivos/repositorio/500/569/html/Unidad06/imagenes/21.jpg

Cualquier sustancia que altere el equilibrio natural de la atmósfera será un contaminante, bien por su cantidad o bien por su toxicidad.

Los principales contaminantes atmosféricos son los óxidos de carbono, óxidos de nitrógeno, óxidos de azufre y las partículas en suspensión.

Actividad: Los elementos y compuestos de la atmósfera.

Actividad: Busca la fórmula.

Actividad: Dinamismo de los gases en un ecosistema.

Actividad: ¿Es una acción contaminante?.

Actividad: Los contaminates del aire y sus efectos.

Actividad: Completa con la palabra concreta sobre contaminación atmosférica.

La contaminación atmosférica es la modificación de las propiedades naturales del aire debido al aporte y a la permanencia de sustancias nocivas que son emitidas por el ser humano.

La contaminación atmosférica tiene una gran importancia debido a las grandes cantidades de contaminantes que se emiten a la atmósfera, la complejidad y larga vida de algunos de ellos, las reacciones que se pueden dar entre ellos y a que pueden afectar a lugares muy alejados del punto en que se emiten.

La humanidad y el medio ambiente. (s. f.). Recuperado 17 de julio de 2013, a partir de http://recursostic.educacion.es/secundaria/edad/3esobiologia/3quincena4/imagenes/impact_atmosfera.swf 

La contaminación atmosférica produce unos efectos que pueden afectar de modo local, regional o global.

Entre los efectos locales destacaría la variación de temperatura y precipitaciones, el fenómeno de la “isla de calor”, por el que en las ciudades contaminadas hay una mayor temperatura que la que le correspondería, y el smog, una forma de contaminación originada a partir de la combinación del aire con contaminantes durante un largo período de altas presiones (anticiclón), que provoca el estancamiento del aire.

Gráfica dibujada sobre una ciudad en la que se aprecia cómo aumenta la temperatura en la ciudad y baja en las afueras o cuando estamos sobre un río

File:Isla de calor.png - Wikimedia Commons. (s. f.). Recuperado 17 de julio de 2013, a partir de http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Isla_de_calor.png 

Como efecto regional o transfronterizo, la lluvia ácida se produciría al reaccionar el agua de lluvia con óxidos de azufre y nitrógeno procedente de combustibles fósiles, dando lugar a ácido sulfúrico y nítrico que provocarían daños en la vegetación, el suelo, el agua, e incluso podría atacar a las rocas calizas de algunas construcciones antiguas (mal de la piedra).

En relación a los efectos globales, habría que hablar del agujero de la capa de ozono. La capa de ozono (O3) es una especie de escudo protector que tenemos en la estratosfera que nos protege de la radiación ultravioleta procedente del Sol. El uso de CFCs, procedentes de sprays y refrigerantes, además de otros contaminantes, han hecho que esta capa disminuya su espesor y se ponga en riesgo nuestra salud.

El aumento del efecto invernadero también sería otro problema global. De la radiación global del sol, una parte es reflejada por la atmósfera o por la superficie terrestre. El resto se absorbe en capas superficiales del planeta, que al calentarse emiten radiación infrarroja, que son radiaciones caloríficas. Estas emisiones son retenidas por la atmósfera por gases como: el vapor de agua, el dióxido de carbono, el metano y los óxidos de nitrógeno, entre otros. Por ello la atmósfera se calienta. Además la tierra emite calor que también queda retenida en la atmósfera, creando un efecto invernadero.

Este efecto invernadero natural, ha permitido la existencia de la biosfera. El problema está en que los contaminantes emitidos a la atmósfera están provocando un aumento artificial de este efecto invernadero que contribuye al cambio climático. En el tema siguiente profundizaremos algo más en el efecto invernadero.

 

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