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12.2.1. Morfología vírica

La partícula vírica morfológicamente completa o virión está formada por un ácido nucleico envuelto por una cápsida o cubierta proteica. Algunos virus presentan, además, una envoltura membranosa que les rodea.

Los virus están compuestos por:

Ácido nucleico

Todos los virus contienen un ácido nucleico que puede ser ADN (en los virus ADN) o ARN (en los virus ARN o retrovirus), pero nunca ADN y ARN en el mismo virus. Este ácido nucleico puede ser circular o lineal, y monocatenario o bicatenario. El ácido nucleico puede estar formado una sola molécula, en el caso de los virus ADN, o segmentado, como en algunos virus ARN.

Todos los virus que tienen ARN de cadena doble, y algunos de ARN de cadena sencilla, tienen varias moléculas de ARN independientes. Se dice que tienen genoma fragmentado. Los virus con ADN tienen una sola molécula de ADN.

Los virus más simpes sólo pueden codificar unas ocho proteínas, pero los más complejos pueden codificar hasta doscientas proteínas. Estas proteínas pueden ser:

  • Proteínas estructurales: se encargan de formar la cápside.
  • Proteínas enzimáticas: intervienen en la síntesis de nuevos ácidos nucleicos víricos.
  • Proteínas aglutinantes: facilitan la adherencia a la membrana de la célula huésped.

Cápside o cápsida

La cápside es una estructura proteica que rodea y protege al ácido nucleico. Está formada por la unión de capsómeros (proteínas globulares). Aunque su principal función es la de protección del ácido nucleico, en los virus que no están envueltos por una membrana, también se encarga del reconocimiento de las células a las que va a parasitar.

La cápside suele estar formada por la repetición de capsómeros con el mismo tipo de proteínas, por lo que el virus puede crear una cápside compleja, con muchos capsómeros, con poca información genética. Cuantas más proteínas necesite sintetizar, más información genética necesitará, y el espacio para el ácido nucleico que tiene un virus es muy limitado.

El término nucleocápside se refiere al material genético envuelto en su cápside.

Los capsómeros, al unirse, pueden formar tres tipos de cápsides: icosaédricas, helicoidales y complejas.

  • La cápside icosaédrica es una estructura poliédrica con 12 vértices, 20 caras triangulares y 30 aristas, en la que los capsómeros se disponen formando un icosaedro. Esta disposición permite tener una estructura cerrada con pocos capsómeros.

Por ejemplo, son virus icosaédricos el virus de la gripe y el virus de las verrugas humano.

By Dr. Richard Feldmann (photographer) (National Cancer Institute here) [Public domain], via Wikimedia Commons

  • La cápside helicoidal está constituida por capsómeros dispuestos de forma helicoidal, formando una estructura tubular en cuyo interior está el ácido nucleico. Tienen este tipo de cápside, el virus del mosaico del tabaco (VMT) o el virus de la rabia.

By Thomas Splettstoesser (www.scistyle.com) (Own work) [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

  • La cápside compleja es característica de bacteriófagos, virus especializados en parasitar bacterias.

      El virión tiene al menos dos partes:

      • una cabeza o nucleocápside, icosaédrica.
      • una cola (a los virus que presentan cola se les llama urófagos), de simetría helicoidal y contráctil, que termina en una placa basal dotada de espinas y fibras de anclaje (generalmente de naturaleza proteica), adaptada para la inyección del ácido nucleico en el interior de la bacteria. En la base de la cola pueden existir enzimas y ATP, cuya función es destruir la pared bacteriana.

By NoeTico1516 (Own work) [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

Virus con envoltura

La envoltura vírica es una estructura membranosa que rodea a la cápside vírica. Suele provenir de la membrana plasmática del hospedador. Además, la envoltura contiene glicoproteínas en su parte exterior que están codificadas por el genoma vírico. Estas glicoproteínas intervienen en el reconocimiento, en la adherencia a la célula huésped y en inducir a la penetración del virión en la célula mediante fagocitosis.

Los virus que no tienen envoltura se llaman virus desnudos.

Ejemplos de virus con envoltura membranosa son el de la rabia, la hepatitis, la gripe, la viruela y el sida.

 

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