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13.3.1. Componentes del sistema inmunitario

Los linfocitos

Los linfocitos son un tipo de leucocitos (glóbulos blancos) que se encuentran en la sangre y en la linfa. Su núcleo es grande y redondeado, y tiene poco citoplasma. No pueden formar pseudópodos y, por tanto, no fagocitan. Su función principal es la de regular la respuesta inmunitaria específica (o adaptativa), reaccionando frente a materiales extraños (microorganismos, células tumorales o antígenos en general).

Existen los siguientes tipos de linfocitos:

  • Linfocitos B. Se desarrollan en la médula ósea y luego migran a diferentes tejidos linfáticos. Son los encargados de la respuesta inmunitaria humoral, transformándose en plasmocitos que producen anticuerpos (proteínas específicas) ante la presencia de antígenos.
  • Linfocitos T. Se desarrollan en el timo y participan en la respuesta inmunitaria celular. No producen anticuerpos, sino que provocan la muerte de ciertas células alteradas y, por tanto no deseadas.
  • Células NK (natural killer): Destruyen las células infectadas. Los linfocitos T y B presentan receptores específicos, pero no las células NK.

Órganos linfoides

Las células madre de los linfocitos, al igual que las del resto de células sanguíneas, se forman en la médula ósea roja y se transforman en linfocitos maduros en los órganos linfoides. Hay dos tipos de órganos linfoides:

  • Órganos linfoides primarios. En ellos se produce la maduración definitiva de los linfocitos.
    • Los linfocitos B maduran en la médula ósea roja.
    • Los linfocitos T salen de la médula ósea y maduran en el timo, glándula situada entre el esternón y la tráquea, y que aumenta de tamaño hasta la pubertad, para después ir disminuyendo.
    • Órganos linfoides secundarios. En estos órganos se acumulan los linfocitos y allí sufren una última diferenciación. Llegan los linfocitos maduros y se ponen en contacto con los antígenos para iniciar la reacción inmunitaria.

      Los principales órganos linfoides secundarios son: el bazo, los ganglios linfáticos (situados a lo largo del sistema linfático, siendo más abundantes en las ingles, axilas,...), el apéndice, las placas de Peyer intestinales, las amígdalas y las adenoides.

 

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