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6.9.2.3. Vacuolas

Las vacuolas y las inclusiones son lugares del interior de la célula en los que se acumulan sustancias. Si están rodeados por una membrana se denominan vacuolas; en caso contrario, inclusiones.

Son orgánulos rodeados por una membrana simple, con forma redondeada y que contienen sustancias que no están involucradas en ningún proceso metabólico. Se forman en células jóvenes, por fusión de vesículas derivadas del retículo endoplasmático y del aparato de Golgi.

Dentro de la vacuola se encuentra el jugo vacuolar amorfo, formado por agua y que puede contener diversas sustancias de almacén o de desecho.

El conjunto de vacuolas de una célula recibe el nombre de vacuoma.

Tipos de vacuolas

Vacuola vegetal

Las células vegetales jóvenes tienen muchas vacuolas pequeñas porque contienen poca agua, pero según van creciendo, aumentan de tamaño y se fusionan formando una gran vacuola central que ocupa casi todo el citoplasma.

Las vacuolas vegetales son generalmente incoloras (excepto las de los pétalos de las flores). La membrana que forma vacuola vegetal se llama tonoplasto.

La principal función de las vacuolas en vegetales consiste en almacenar sustancias.

Vacuola contráctil (vacuola pulsátil)

En las células animales, las vacuolas están relacionadas con el aparato de Golgi, con funciones de almacenamiento de sustancias, transporte, etc. Ya hemos hablado de ellas cuando vimos los lisosomas: vacuolas digestivas y vacuolas autofágicas.

Entre las vacuolas animales destacan las vacuolas pulsátiles que presentan las células que viven en ambientes hipotónicos, como es el caso de muchos protozoos, y que son utilizadas para regular la flotabilidad bombeando el exceso de agua al exterior por transporte activo.

Funciones de las vacuolas

Las funciones principales de las vacuolas son:

  • Mantenimiento de la turgencia celular. La presión osmótica dentro de las vacuolas es muy alta por la elevada concentración de sustancias. El agua tiende a penetrar en las vacuolas por ósmosis, lo que provoca que la célula se mantenga turgente, contribuyendo a que la planta esté erguida.
  • Permiten que aumente de tamaño la célula vegetal, sin que ello suponga un excesivo gasto de energía por su parte.
  • Almacenamiento de sustancias diversas. Las vacuolas pueden servir como almacén para muchas moléculas de la célula:
    • Agua.
    • Sustancias de reserva, como glúcidos, ácidos grasos y proteínas.
    • Productos de desecho.
    • Pigmentos, como antocianinas y flavonas de los pétalos de las flores.
    • Sustancias de desecho resultantes del metabolismo celular y que pueden resultar tóxicas para la planta si están libres en el citoplasma. Por ejemplo, la nicotina o el cianuro.

 

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