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1.4.2.2. Planetas exteriores

Planetas exteriores, gaseosos o jovianos

Los planetas exteriores (o gaseosos o gigantes o jovianos) están situados más allá del cinturón de asteroides.

La estructura interna de los planetas exteriores es:

  • Un núcleo pequeño sólido.
  • Una envoltura gruesa, gaseosa. Domina el hidrógeno. Además, contiene He, C, N, Si, Mg, S.

Las principales características de los planetas exteriores son:

  • Tienen un periodo de rotación rápido. Tardan unas 10 horas en girar sobre sí mismos.
  • Son gaseosos. No tienen una superficie sólida.
  • Su densidad es baja porque están formados, principalmente, por hidrógeno y helio, pero por su poca masa y tamaño no se producen las reacciones de fusión nuclear.
  • Tienen muchos satélites orbitando en torno a ellos.
  • Tienen sistemas de anillos a su alrededor.

Los planetas exteriores son:

  • Júpiter.
  • Saturno.
  • Urano.
  • Neptuno.

 

Júpiter

Júpiter es el planeta más grande del Sistema Solar. Su masa corresponde casi al 75 % de la masa de todos los planetas del Sistema Sola. Por ejemplo, su masa es 318 veces mayor a la masa de la Tierra.

con una masa casi dos veces y media la de los demás planetas juntos (con una masa 318 veces mayor que la de la Tierra y tres veces mayor que la de Saturno, además de ser, en cuanto a volumen, 1317 veces más grande que la Tierra).

Júpiter es un planeta gaseoso, formado principalmente por hidrógeno y helio, sin una superficie interior definida. Su núcleo está compuesto por gases congelados del que salen gases (hidrógeno y algo de helio) que forman una densa atmósfera. El movimiento de las nubes de esta atmósfera generan un bandeado que cubre su superficie.

Como el resto de los planetas exteriores o gaseosos, Júpiter tienen anillos aunque son mucho menos brillantes que los de Saturno. Son fragmentos rocosos, lo que hace que estos anillos sean muy oscuros y no se puedan ver desde la Tierra.

A Júpiter, actualmente, se le conocen hasta 79 satélites, aunque cuatro de ellos, descubiertos por Galileo Galilei en 1610, son los más importantes:

    • Ío:  Es el satélite más cercano a Júpiter. La gran atracción gravitatoria que ejerce Júpiter provoca mareas que hacen que se de un vulcanismo muy activo.
    • Europa: Está cubierto por hielo, y se cree que existe un océano de agua líquida debajo de una corteza de hielo.
    • Ganímedes: Es el satélite más grande de todo el Sistema Solar.
    • Calixto: Es el satélite más lejano de Júpiter.
Júpiter
By NASA/JPL/University of Arizona (http://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA02873) [Public domain], via Wikimedia Commons

Saturno

Saturno es el segundo planeta más grande del Sistema Solar, después de Júpiter. Lo más llamativo de Saturno son sus brillantes anillos, formados por fragmentos de hielo y gases congelados (no fragmentos rocosos como Júpiter). Es el único sistema de anillos que se puede ver desde la Tierra.

Saturno tiene 62 satélites, algunos conocidos desde antes del inicio de la investigación escacial, como Mimas, Encélado, Tetis, Dione, Rea, Titán, Hiperión, Jápeto y Febe. El satélite más grande es Titán, y es el único satélite del Sistema Solar con una atmósfera importante.


Urano

Urano y Netpuno son los planetas gaseosos más alejados, y también son planetas gigantes si los comparamos con los planetas terrestres, aunque son mucho más pequeños que Júpiter y Saturno.

Aunque la atmósfera de Urano es similar a la de Júpiter y Saturno por estar formada por hidrógeno y helio, destaca su contenido en metano, que le da su color verdeazulado.

Urano también tiene anillos pero muy oscuros.

Tiene 27 satélites conocidos actualmente, entre los que destacan Miranda, Ariel, Umbriel, Titania y Oberón.

El eje de rotación de Urano está inclinado 97,77º respecto al plano de la eclíptica, casi hasta su plano de revolución alrededor del Sol. Es decir, el polo norte y el polo sur se encuentran donde se encuentra el ecuador de los otros planetas.


Neptuno

Neptuno es bastante similar a Urano, con composiciones distintas a Júpiter y Saturno.

Neptuno tiene una composición bastante similar a del planeta Urano, y ambos tienen composiciones que difieren mucho de los demás gigantes gaseosos, Júpiter y Saturno. En su atmósfera, como Urano, también tiene metano que le da un color azul.

Neptuno también tiene un sistema de anillos formados por hielo y silicatos, que le dan un color oscuro.

Se conocen 14 satélites de Neptuno, entre los que destacan Proteo, Tritón y Nereida.

 

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