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5.4. Distribución del agua en la Tierra

Distribución del agua en la Tierra

El agua, en la Tierra, se puede encontrar en cualquiera de sus estados físicos (helada, líquida y en forma de vapor de agua). El agua es la base sobre la que se sustenta toda la vida del planeta, ya que todos los seres vivos están formados por agua y la necesitan para vivir. Los humanos, además de para vivir, también necesitamos el agua para nuestras actividades pero no siempre se puede disponer de ella.

La hidrofera es la capa discontinua de agua que está en la superficie terrestre o bajo ella. La hidrosfera incluye a todas las masas de agua superficiales (líquidas y sólidas), las aguas subterráneas y el vapor de agua de la atmósfera.

Casi las 3/4 partes de la Tierra están cubiertas por agua. Aunque la cantidad de agua que hay en la hidrosfera es muy grande, solamente el 2,5% es dulce. El resto, el 97,5%, se encuentra en mares y océanos, pero es agua salada y no se puede utilizar ni para beber, ni para la agricultura ni para la mayor parte de las actividades humanas. Y del agua dulce, gran parte  está en los casquetes polares y en las aguas subterráneas, por lo solo queda muy poca cantidad del agua de la Tierra disponible para los humanos.                   

Distribución del agua en la hidrosfera
Situación del agua Volumen en km³ Porcentaje
Agua dulce Agua salada de agua dulce de agua total
Océanos y mares - 1 338 000 000 - 96,5
Casquetes y glaciares polares 24 064 000 - 68,7 1,74
Agua subterránea salada - 12 870 000 - 0,94
Agua subterránea dulce 10 530 000 - 30,1 0,76
Glaciares continentales y permafrost 300 000 - 0,86 0,022
Lagos de agua dulce 91 000 - 0,26 0,007
Lagos de agua salada - 85 400 - 0,006
Humedad del suelo 16 500 - 0,05 0,001
Atmósfera 12 900 - 0,04 0,001
Embalses 11 470 - 0,03 0,0008
Ríos 2120 - 0,006 0,0002
Agua biológica 1120 - 0,003 0,0001
Total agua dulce/salada 35029110 km³ (2,5 %) 1350955400 km³ (97,5 %) 100 % de agua dulce
-
Total agua en la Tierra 1386000000 km³ -

100 % de agua total

Fuente (modificada): Wikipedia

Agua salada: el agua de los océanos y mares

Aunque el agua pura solo está formada por hidrógeno y oxígeno, (H2O), en la naturaleza la encontraremos siempre con alguna sustancia disuelta. Generalmente, la salinidad media del agua de los océanos está entre 35 y 40 gramos de sales por litro. La sal más abundante es el cloruro sódico (la que echamos a la comida) o sal común, aunque hay más tipos de sales. Estas sales han sido llevadas por los ríos desde los continentes hasta el mar, y tras muchísimos años, se han ido acumulando.

La salinidad del agua no es la misma en todos los mares y océanos. Destaca algún mar, como el "Mar Muerto", que tiene concentraciones de sales mucho mayores (casi 10 veces más), lo que hace más difícil la existencia de vida en ese ambiente y que se flote mucho mejor.

Hombre flotando leyendo el periódico en el Mar Muerto

By Pete [GFDL or CC-BY-SA-3.0], from Wikimedia Commons

Los océanos y mares son muy importantes para la vida en la Tierra, ya que:

  • Son el medio en el que viven muchas especies acuáticas animales y vegetales.
  • Contienen la mayor parte del agua existente en la Tierra.
  • Regulan el clima de las distintas regiones de la Tierra.
  • Es un gran recurso turístico.
  • Se usan como medio de transporte de mercancías que, a veces, tienen accidentes catastróficos.
  • El agua salada se puede aprovechar tras el proceso de desalinización.

Crucigrama: Salinidad del mar.

El agua dulce: el agua de los continentes

El agua dulce de los continentes, para empezar, no es dulce. De hecho, también contiene sales minerales de calcio, magnesio, etc., pero mucho menos concentradas que en el agua salada, entre 0,5 y 3 gramos por litro. Se dice que es agua dulce (es insípida) para distinguirla del agua salada, que sí es salada.

A diferencia del agua salada, el agua dulce se puede encontrar en estado líquido (ríos, lagos, aguas subterráneas,...) y en estado sólido (hielo de glaciares y casquetes polares). Por tanto, podemos encontrar el agua dulce en:

  • Glaciares y casquetes polares. La mayor parte del agua dulce se encuentra helada, formando parte de los glaciares y casquetes polares. Existen dos tipos de glaciares:
    • Glaciares de casquete o polares o inlandsis. Son grandes masas de hielo que cubren la superficie terrestre de las zonas polares (Groenlandia, Antártida, etc.). Aquí, cuando se desprenden grandes bloques, se produce los icebergs.
    • Glaciares de valle o alpinos. Aunque son característicos de los Alpes, también se encuentran en otras cordilleras, como el Himalaya o los Andes. Son grandes acumulaciones de hielo que discurren como si fuera un río de hielo por un valle. El hielo se acumula en el circo glaciar, la zona más alta, y desciende por el valle formando la lengua glaciar.
  • Agua subterránea. El agua de lluvia, del deshielo, y la que va por los ríos y lagos, se infiltra en el suelo a través de los poros y grietas formando el agua subterránea. El agua subterránea constituye la segunda mayor reserva de agua dulce de la Tierra.
  • Agua superficial. Aunque es el agua dulce más accesible, es la reserva de agua dulce más escasa. Se puede encontrar en:
    • Ríos. Corrientes de agua que discurren por un cauce fijo y un caudal más o menos constante. 
    • Torrentes. Corrientes de agua que discurren por un cauce fijo pero su caudal es intermitente, solo lleva agua en cuando llueve o en épocas de deshielo.
    • Lagos y lagunas. Los lagos son masas de agua que se acumulan en depresiones de la superficie terrestre de mayor tamaño que las lagunas. Cuando estas masas de agua están creadas de forma artificial mediante una presa, se le llama pantano o embalse.
    • Humedales. Son zonas en las que aflora el agua subterránea que suelen tener gran biodiversidad.

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