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9.3.4. Mamíferos

Clase Mamíferos

Los mamíferos son una clase de animales vertebrados homeotermos (de sangre caliente) que se caracterizan por la presencia de glándulas mamarias que producen leche con la que alimentan a las crías.

Muchos mamíferos son terrestres, aunque también hay algunos acuáticos. Incluso hay mamíferos que pueden volar.

Casi todos los mamíferos son vivíparos, salvo el ornitorrinco y el equidna, que son ovíparos y tampoco tienen mamas. Producen una leche que segregan a través de los poros de la piel del abdomen.

El cuerpo de los mamíferos se divide en tres partes:

  • Cabeza:
    • El cuello une la cabeza con el tronco, y facilita el movimiento de la cabeza hacia los estímulos que se producen en el medio.
    • En la cabeza está el encéfalo, protegido por el cráneo, y se localizan la mayor parte de los órganos de los sentidos:
      • Tienen orejas, que algunos pueden orientar hacia donde viene el sonido.
      • Los ojos les permiten captar imágenes, durante el día o durante la noche, según el tipo y cantidad de células de su retina.
      • El tacto está repartido por toda la piel, aunque está mucho más desarrollado en la zona bucal.
    • La boca de los mamíferos tiene labios y dientes.
      • Los labios permiten que las crías puedan mamar de su madre sin provocarle heridas.
      • Hay alguna excepción: los armadillos, los perezosos y los osos hormigueros no tienen dientes.
      • Los dientes tienen distintas formas según la función que desempeñen:
        • Los incisivos, cortan.
        • Los caninos, desgarran.
        • Los premolares, desgarran y trituran.
        • Los molares, trituran.
      • Los dientes también varían según el tipo de alimentación del mamífero:
        • Los herbívoros tienen unos dientes incisivos muy desarrollados.
        • Los carnívoros tienen más desarrollados los caninos.
        • Los omnívoros tienen todos los dientes de un tamaño similar.
        • Los micrófagos pueden sustituir los dientes por barbas, como en las ballenas, que les permiten filtrar el agua y alimentarse de los pequeños organismos que contiene.
  • Tronco:
    • Contiene los órganos internos del animal, protegidos por el esqueleto.
    • Al final del tronco, en la mayor parte de los mamíferos, está la cola.
    • Extremidades:
      • Son tetrápodos, con cuatro patas que les sirven para desplazarse, aunque por evolución se han adaptado a otros medios:
        • Los mamíferos acuáticos, como las focas y las ballenas, han transformado sus extremidades en aletas que le facilitan su desplazamiento en el agua.
        León marino en el Palacio de la Magdalena (Santander)

León marino en el Palacio de La Magdalena (Santader)

Los mamíferos voladores, como los murciélagos, tienen membranas entre los dedos de sus extremidades anteriores que las convierte en alas que les permiten volar.

Casi todos los mamíferos tienen el cuerpo cubierto de pelo, lo que les sirve para aislarse del frío y del calor y mantener su temperatura corporal contastante. Son seres homeotermos (o endotermos).

Los mamíferos pueden tener distintos tipos de alimentación: carnívoros, depredadores, carroñeros, herbívoros u omnívoros.

Todos los mamíferos tienen respiración pulmonar, incluidos también los mamíferos acuáticos.

Su corazón consta de dos aurículas y dos ventrículos.

La reproducción de los mamíferos es sexual, con fecundación interna. Solo unos pocos, los más primitivos, son ovíparos, pero la mayoría son vivíparos. Los más evolucionados cuentan con la placenta, un órgano que permite alimentar a las crías en el útero de la madre, por lo que nacen ya muy desarrolladas, aunque tienen que ser cuidadas por sus madres hasta que pueden valerse por sí mismas.

Según cómo se desarrollan las crías, los mamíferos se pueden clasificar en tres grupos:

Prototerios (monotremas)

  • Son los mamíferos más antiguos, siguen siendo ovíparos (como reptiles y aves).
  • Tienen pico córneo, sin dientes.
  • Su piel está cubierta por pelo.
  • Aunque no tienen mamas como el resto de mamíferos, también producen leche para alimentar a sus crías. Segregan la leche a través de unos poros situados a ambos lados del abdomen. No tienen pezones y sus crías lamen la leche en lugar de mamar.
  • El nombre de monotrema significa "un solo orificio", porque tiene cloaca, donde confluyen los aparatos digestivo, urinario y reproductor.
  • Ejemplos de monotremas son el ornitorrinco (acuático) y el equidna (terrestre).

Curiosidad: ¿Conoces los equinnas?

Seguramente que sabes que son unos mamíferos muy raros, pero ¿quieres saber algo más?.

¿Sabías que su leche es rosa?

¿Sabías que su pene parece un brazo con cuatro dedos?

Mira este interesante y ameno hilo de twiter del Dr. Bioblogo sobre los equindas.

Marsupiales o metaterios

  • Son animales vivíparos que se caracterizan por tener un desarrollo corto en útero materno, ya que no tienen placenta. Después, completan su desarrollo agarrados a las glándulas mamarias del interior de la bolsa marsupial o marsupio. Por ejemplo, el canguro y el koala.


Placentarios o euterios

  • Son los mamíferos más evolucionados.
  • Son vivíparos. Las crías se desarrollan en el interior del útero materno durante largo tiempo y son alimentadas por la placenta, con la que está en contacto con la madre. Nacen ya bastante desarrollados.
  • Cuando nacen, las crías se alimentan de la leche producida por las glándulas mamarias de la madre.
  • Existen muchos órdenes de placentarios distintos:
    • Carnívoros: como el perro, gato, perro, foca, etc.
    • Insectívoros: topos.
    • Quirópteros: murciélagos.
    • Roedores: ratones, musarañas.
    • Primates: monos y humanos.

Mamífera con cría en brazos

Gorila con su cría en brazos

Comparación entre monotremas, marsupiales y placentarios

Monotremas Marsupiales Placentarios
Son ovíparos Son vivíparos Son vivíparos
Las crías se desarrollan en huevos Las crías completan su desarrollo en la bolsa marsupial o marsupio Las crías se desarrollan en el interior del útero, alimentadas por la placenta
Producen leche, pero no tienen mamas ni pezones Tienen glándulas mamarias en el marsupio Tienen glándulas mamarias
Pueden ser acuáticos, como el ornitorrinco, o terrestres, como el equidna Son terrestres, como el canguro y el koala Pueden ser terrestres, como los gatos, perros, y acuáticos, como los delfines y las ballenas

Los seres humanos

Un tipo de mamíferos muy importante, sobre todo para nosotros, es el de los humanos. Los humanos se clasifican dentro de los primates, junto con gorilas, chimpancés, orangutanes, etc.

Algunas de las características de los humanos son:

  • Bipedismo. Los seres humanos son capaces de caminar erguidos sobre las extremidades inferiores.
  • Presencia de pulgar oponible que le permite manipular objetos.
  • Gran desarrollo cerebral que le permite comunicarse mediante un lenguaje muy complejo.
  • Solo tienen pelo en algunas zonas del cuerpo, reduciéndose a un fino vello en el resto del cuerpo.
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