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3.3.1. Tejido epitelial

Tejido epitelial

El tejido epitelial o epitelio está formado por una o varias capas de células muy unidas entre sí, sin matriz extracelular ni dejar espacios entre ellas, que tapizan todas las superficies libres del organismo, internas y externas, y constituyen el revestimiento interno de las cavidades, órganos huecos, conductos del cuerpo, y además forman las mucosas y las glándulas. El tejido epitelial también se encarga de la absorción, secreción y excreción de sustancias.

Los tejidos epiteliales recubren las cavidades internas y superficies externas del organismo y las superficies de muchos órganos.

Las principales características del tejido epitelial son:

  • Está formado por células muy unidas entre sí, sin dejar espacios intercelulares.
  • Presencia de lámina basal (conjunto de fibras entretejidas de colágeno y glucoproteínas) que lo separa del tejido conectivo.
  • Tejido avascular. El tejido epitelial no tiene vasos sanguíneos, por lo que los nutrientes llegan a las células por difusión a través de los capilares del tejido conectivo de sostén que está por debajo de la lámina basal.
  • Las células epiteliales suelen estar polarizadas, con un polo luminal o apical que está en contacto con el exterior del cuerpo o con la luz del conducto o cavidad (microvellosidades, cilios, flagelos), y un polo basal, en contacto con la lámina basal sobre la que se apoya la célula.
  • Está en continua regeneración, con un ciclo celular de corta duración por el desgaste al que están sometidas las células epiteliales.


Imagen: Tipos de epitelio.

El tejido epitelial puede ser de dos tipos:


Epitelios de revestimiento

Los epitelios de revestimiento tienen función protectora, tapizando superficies internas (los epitelios de la parte interna del tubo digestivo, como el esófago, o las vías respiratorias) o externas (epidermis) del organismo.

Además de la función de protección, algunos epitelios de revestimiento intervienen en la absorción de sustancias y en la recepción de estímulos.

Según el número de capas de células, se distinguen los tipos de epitelios de revestimiento:

Epitelio simple o monoestratificado

Se trata de un tejido epitelial formado por una única capa de células sobre la membrana basal. Todos los núcleos celulares están a la misma altura. Recubren superficies internas, como el intestino, el corazón, el interior de los vasos sanguíneos, las paredes de la cavidad pleural. Según cómo sea la forma de sus células, pueden ser:

  • Epitelio simple plano, si está formado por células planas, como las que forman los mesotelios, recubriendo cavidades corporales, como el peritoneo, y los endotelios, que tapizan los vasos sanguíneos y linfáticos, los alvéolos pulmonares, el asa de Henle, la cápsula de Bowman, etc. Reviste y permite el desplazamiento de las superficies entre sí. Su principal función es el intercambio de sustancias y la lubricación.

Kamil Danak, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Imagen: Epitelio simple plano de un vaso sanguíneo.

Imagen: Epitelio plano simple del páncreas.

Kamil Danak, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Imagen: Epitelio simple cúbico de un conducto excretor de una glándula.

Imagen: Epitelio cúbico simple del páncreas.

  • Epitelio simple cilíndrico o prismático, si está formado por células prismáticas, altas, como las que revisten el tubo digestivo desde el estómago al intestino. Recubre el intestino delgado, la vesícula biliar, los oviductos, conductos deferentes y el interior del estómago. Sus funciones son la absorción y secreción. La membrana plasmática presenta numerosos repliegues, llamados microvellosidades, en la parte luminal. Esto permite que su superficie de absorción aumente de forma considerable. Entre las células prismáticas se encuentran unas células con forma de copa (células caliciformes) que segregan mucus, una sustancia lubricante que facilita el desplazamiento del bolo alimenticio a lo largo del tubo digestivo.

Epitelio simple cilíndrico o columnar

Kamil Danak, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Imagen: Epitelio simple prismático de la vesícula biliar.

Imagen: Epitelio cilíndrico simple de la vesícula biliar.

Imagen: Epitelio cilíndrico simple del yeyuno del intestino delgado.

Epitelio estratificado o poliestratificado o pluriestratificado

Tejido epitelial formado por varias capas de células, una de las cuales se encuentra sobre la membrana basal. También pueden ser:

  • Epitelio estratificado plano o escamoso, formado por varias capas de células planas. Recubren la superficie exterior del cuerpo, formando la epidermis de la piel y las aberturas naturales del cuerpo (boca, faringe, recto, etc.), constituyendo las mucosas. Hay dos tipos de epitelio estratificado plano, según si tienen o no queratina:

Epitelio estratificado plano

Kamil Danak, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Imagen: Epitelio estratificado plano del esófago.

Imagen: Epitelio plano estratificado del cérvix uterino.

Epitelio cilíndrico pseudoestratificado

Tejido epitelial formado una capa de células de forma desordenada, teniendo la apariencia de estar formado por varias capas de células, aunque en realidad se trata de un epitelio simple. Los núcleos de sus células se encuentran a distinta altura, lo que da la falsa impresión de formar varias capas. Todas las células están en contacto con la lámina basal pero no todas llegan hasta la superficie. 

Este tejido se encuentra en la uretra masculina, en el epidídimo, mucosa de la tráquea, bronquios, conducto auditivo, etc.

El epitelio que tapiza las vías respitarias tiene, en su superficie, células recubiertas de cilios (epitelio ciliado), que ayudan a la limpieza del aire inspirado. También cuenta con células caliciformes secretoras de mucus.

Epitelio pseudoestratificado columnar

Kamil Danak, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Imagen: Epitelio pseudoestratificado ciliado de la tráquea.

Imagen: Epitelio cilíndrico pseudoestratificado ciliado de la tráquea.

Imagen: Epitelio cilíndrico pseudoestratificado con estereocilios del epidídimo.

Epitelios de transición

Los epitelios de transición son de tipo estratificado, aunque su aspecto es variable según si está más o menos distendido. Únicamente se encuentra en la vejiga urinaria.

Epitelios glandulares

Los epitelios glandulares forman las glándulas, como por ejemplo, las glándulas salivares, formados por células especializadas en producir sustancias que liberan.

Los epitelios glandulares están formados por células cúbicas o prismáticas capaces de elaborar sustancias útiles para el organismo o de eliminar sustancias tóxicas o inútiles. Las células secretoras del epitelio glandular se encuentran rodeadas por un tejido intersticial no secretor recorrido por vasos sanguíneos y nervios que regulan la actividad de la glándula. 

Según dónde se vierten las sustancias liberadas por las glándulas, se distinguen:


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