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3.1.4. Utilidades de los minerales

Los minerales han tenido una gran importancia para el ser humano en todas las épocas por ser utilizados como materia prima.

La historia de la humanidad se divide en una serie de períodos que reciben el nombre de los materiales utilizados para fabricar armas y herramientas. De la Edad de Piedra se pasó a la Edad del Cobre, a la del Bronce y a la del Hierro, todos ellos metales de los que se forman minerales.

En la actualidad, los minerales tienen distintos usos. Nosotros vamos a agruparlos en estos grupos:

Minerales que constituyen la mena de metales útiles para el ser humano

Además de los elementos nativos, como el oro, plata, mercurio, cobre, ... hay otros minerales que contienen concentraciones altas, y por tanto aprovechables, de un elemento metálico de interés. Reciben el nombre de menas de esos metales.

En la tabla siguiente se indican minerales mena de distintos elementos y su utilidad:
Mineral Mena Usos
Galena Plomo En tubos y para soldar
Blenda o esfalerita Zinc Hacer galvanizados
Cinabrio Mercurio En termómetros
Hematites Hierro Vigas, piezas de máquinas, herramientas,...
Bauxita Alumnio En coches, marcos de ventana, electricidad,...
Casiterita Estaño Unido a cobre forma el bronce
Calcopirita Cobre En cables eléctricos, cañerías,...

Minerales usados como materia prima para elaborar sustancias de utilidad para el ser humano.

El yeso se usa para obtener escayola, tiza, fertilizantes y algunos explosivos.

La calcita para fabricar cemento.

El cuarzo para fabricar vidrio.

Hay minerales de los que se obtienen pigmentos y pinturas como cinabrio, el hematites o el lapislázuli.

Minerales empleados en joyería

Los elementos metálicos como el oro, la plata y el platino se usan en joyería por ser blandos y fáciles de trabajar.

Las piedras preciosas también se emplean en joyería y son muy apreciadas por su color, dureza y cualidades ópticas. Es el caso de la esmeralda (verde) que procede del mineral berilo, o el rubí (rojo) y el zafiro (azul) procedentes ambos del corindón.

El diamante también se usa en joyería.

Minerales energéticos

La uraninita es la principal fuente de uranio, empleado para la producción de energía.

 

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