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4.5. Contaminación atmosférica

El aire limpio es transparente aunque cuando lo observamos en la atmósfera, con su gran espesor, manifiesta un bello color azul. Si a la atmósfera le añadimos el humo de los coches, de las fábricas, de las calefacciones, etc. lo oscurecemos, el aire se vuelve opaco y decimos que es aire contaminado.

¿Qué es la contaminación?

La contaminación atmosférica es la presencia en el aire de materias que en determinadas cantidades implican un riesgo, daño o molestia grave para las personas y demás seres vivos, bienes de cualquier naturaleza, así como que puedan atacar a distintos materiales, reducir la visibilidad o producir olores desagradables.

La contaminación atmosférica puede ser natural, producida por erupciones volcánicas o incendios forestales no provocados o por la actividad biológica de los seres vivos. Pero este tipo de contaminación ha existido siempre y el planeta Tierra es capaz de autorregularse.

Pero la más dañina y difícil de regular es la contaminación atmosférica debida a las actividades del ser humano. Los procesos industriales y la quema de combustibles fósiles son los principales focos de contaminación.

Efectos de la contaminación

Las principales sustancias que el ser humano emite a la atmósfera son gases nocivos y partículas sólidas o líquidas. Los gases emitidos son principalmente óxidos de nitrógeno y de azufre que provocan la lluvia ácida, con los siguientes efectos:

  • Contaminación de ríos y lagos, perjudicando a los seres vivos.
  • Contaminación de suelos, perjudicando a las plantas.
  • Deteriora la superficie de edificios hechos con roca caliza (mal de la piedra).

Los CFCs presentes en sistemas de refrigeración, frigoríficos y aerosoles destruyen la capa de ozono de la ionosfera.

El metano y el dióxido de carbono alteran el efecto invernadero natural de la atmósfera. Una elevada concentración de estos gases impide la salida de la radiación infrarroja con el consiguiente aumento del efecto invernadero favoreciendo así el cambio climático, que se manifiesta de varias formas:

  • Aumento de inundaciones, sequías, huracanes, etc.
  • Desertización.
  • Pérdida de hielo en los casquetes polares.
  • Aumento del nivel del mar.

Las partículas más nocivas son los humos y cenizas procedentes de la combustión de combustibles fósiles, las "nieblas" y aerosoles que escapan de algunas industrias químicas, el polvo de de las canteras y explotaciones mineras. Tampoco debemos olvidar la contaminación acústica y la contaminación lumínica.

Y como contaminación natural, el excesivo polen de las plantas en determinadas estaciones del año.

La contaminación produce sobre los seres humanos y animales: bronquitis crónica, catarros y dificultades respiratorias, cansancio y cefaleas, irritación de los ojos y mucosas, afecta a la inteligencia de los niños, produce modificaciones genéticas y malformaciones en los fetos.

Algunos de estos son cancerígenos.

Sobre las plantas producen alteración de diversos mecanismos vitales y daños en las hojas, flor y fruto.

La acción de los contaminantes atmosféricos sobre los materiales causa daños irreparables sobre los objetos y los monumentos de alto valor histórico-artístico bien por la sedimentación de partículas sobre la superficie de los mismos, afeando su aspecto externo, o por ataque químico al reaccionar el contaminante con la piedra. Otro efecto a tener en cuenta es la corrosión de los metales en puentes y otras estructuras.

Animación: La contaminación atmosférica y la salud.

 

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