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3.1.1. ¿Qué es un mineral?

Los minerales

La corteza terrestre está formada por rocas, unos materiales sólidos constituidos por distintos minerales.

Aunque existen más de 5300 minerales conocidos, solo unos 20 son los más abundantes y los principales constituyentes de las rocas, son los llamados minerales petrogenéticos.

¿Qué es un mineral?

Un mineral es un sólido natural y homogéneo, generalmente formado por procesos inorgánicos, con una disposición interna ordenada y con una composición química y propiedades físicas que, o bien son fijas, o bien, varían dentro de un rango definido, y por la tanto, limitado.

Es necesario aclarar algunos términos de esta definición de mineral:

  • Sólido: Excluye de la definición a las sustancias líquidas y gaseosas. Por ejemplo, cuando el agua está cristalizada formando hielo es un mineral, pero no lo es si se encuentra en estado líquido.
  • Natural: Formados por procesos geológicos. No se puede considerar mineral una sustancia fabricada por el hombre aunque sí cumpla el resto de condiciones de la definición, como por ejemplo un diamante sintético.
  • Homogénea: Cada mineral tiene la misma composición química en todas sus partes.
  • De origen inorgánico: No se consideran minerales si están originados por la actividad de los seres vivos.
  • Propiedades químicas y físicas características: Los minerales tienen una composición química característica, lo que les permite ser representados mediante una fórmula química. El tener una determinada composición química y estructura, hace que tengan unas propiedades físicas determinadas.
  • El tener una determinada composición y estructura hace que tengan unas propiedades físicas determinadas.
  • Disposición interna ordenada. Se dice que tienen estructura cristalina porque los componentes de un mineral están ordenados.

Los elementos que forman parte de un mineral están colocados ordenadamente. Un cristal es un mineral que tiene una estructura interna ordenada. A veces, el orden interno que presenta un cristal también se puede manifestar en el exterior, con formas muy llamativas.

Si cuando solidifica, los componentes no quedan ordenados, no se formará la estructura cristalina. En cambio, se habrá formado un vidrio y se dice que tiene estructura vítrea.

¿Cómo se forman los minerales?

Los minerales que forman las rocas de la corteza terrestre se pueden formar de varias formas:

  • Por precipitación

El agua contiene sustancias disueltas y, cuando se produce la evaporación, precipita el mineral. Por ejemplo, el yeso o la halita.

  • Por solidificación

Cuando se enfría el magma, sus componentes se van uniendo para formar minerales, como el cuarzo, el feldespato y la mica (que forman el granito), el olivino, etc.

  • Por sublimación

Enzonas volcánicas se pueden formar directamente algunos minerales a partir de gases.

 

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