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3.5.4.1. Ambientes continentales

Ambientes sedimentarios continentales

Los principales ambientes sedimentarios continentales son:

Ambientes sedimentarios de abanicos aluviales

Un abanico aluvial o cono de deyección, es una acumulación de sedimentos formada cuando una corriente de agua que fluye rápidamente por una pendiente llega a una zona menos inclinada o plana, por lo que disminuye su velocidad y deposita los sedimentos en forma de abanico, al pie de un torrente.

El abanico aluvial tiene forma cónica, y se forma cuando el flujo de agua que baja por el torrente deja de tener cauce, se desconfina, y se expande por una zona de baja pendiente depositando los materiales que transporta.

El material erosionado en las zonas altas y que es transportando por el torrente, se deposita en en forma de abanico, quedando el material más grueso en la zona próxima al ápice y el más fino en las zonas distales, estableciéndose una granoselección.

En los abanicos aluviales se distingue:

  • Zona de cabecera, cerca del ápice, donde predominan depósitos desorganizados llamados debris blow, con conglomerados y clastos de tamaños variables transportados masivamente.
  • Zona de cuerpo, donde el agua circula sin cauce fijo y en la que se presentan unos depósitos llamados mantos de arroyada o sheet-flow, donde alternan conglomerados con areniscas.
  • Zona de pie del abanico, zonas distales que pueden interdigitarse con otros ambientes sedimentarios, que puede ser caracterizada a la alternancia de areniscas con estratificación cruzada. A estos depósitos de sedimentos más finos se le conocen como depósitos de piedemonte.

Después del abanico, se situaría la llanura aluvial.

Partes de un abanico aluvial

Antonov, Public domain, via Wikimedia Commons

Ambientes sedimentarios fluviales

Los ríos son corrientes de agua que tienen un cauce fijo y un caudal que fluye con continuidad.

Los ríos erosionan y transportan materiales de distintos tamaños, como bloques, gravas, arenas, limos y arcillas.

Los sedimentos más gruesos son transportados como carga de fondo y se acumulan en barras de gravas y arenas, mientras que los sedimentos más finos flotan suspendidos en el agua.

El sedimento más fino se deposita en las orillas del río o en la llanura de inundación, cubierta de agua únicamente en las avenidas y donde se pueden ver grietas de desecación.

En las barras fluviales que se forman en el fondo o en la orillas del ríos, los conglomerados no tienen matriz arenosa y están imbricados según la dirección de la corriente.

En las barras arenosas se pueden ver ripples y estratificación cruzada planar.

Un tipo de depósito típico de los cursos medios de los ríos son las terrazas fluviales.

Ambiente sedimentario lacustre

Un lago es una masa de agua, más o menos permanente, situado en el interior de los continentes, cuya profundidad puede variar desde unos pocos metros hasta centenares de metros. Se trata de cuencas sedimentarias cerradas y de poca energía.

Los lagos se pueden encontrar en muchas regiones, por lo que el clima es importante para su formación.

Hay muchos tipos de lagos:

  • Lagos salados, originados en regiones áridas. En los lagos salinos endorreicos, por evaporación, se deposita gran cantidad de sales.
  • En muchos lagos se producen depósitos carbonatados. Los seres fotosintéticos hacen que disminuya la concentración de CO2 y provoca la precipitación del carbonato cálcico.
  • Se pueden originar lagos en dolinas u otras depresiones kársticas, donde también se produce el depósito de carbonatos.
  • En otros, llegan materiales detríticos que se depositan, los más gruesos, en las orillas y los más ligerosn, en zonas centrales. El material fino del fondo puede contener materia orgánica y, por la ausencia de oxígeno en las zonas profundas, puede llegar a transformarse en depósitos orgánicos de carbón o petróleo.
  • También puede haber lagos en el interior de cráteres volcánicos o en zonas de rift continental.

Las facies más características de los lagos son las varvas. Se trata de un depósito formado por láminas alternantes:

  • Láminas de colores claros (carbonatos, a veces materiales silíceos), depositadas en primavera y verano.
  • Láminas de colores oscuros (materia orgánica, arcillas, etc.), depositadas en otoño e invierno.

Varvas lacustres

James St. John, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons

Ambiente sedimentario glaciar

Cuando la acumulación de la nueve supera la fusión, se forman los glaciares y los casquetes de hielo. La nieve se acumula, aumenta su densidad y se transforma en hielo.

Un glaciar es una gruesa masa de hielo que se produce por acumulación, compactación y recristalización de la nieve, que se transforma en hielo, y muestra evidencias de flujo en el pasado o en la actualidad.

Según donde se localizan, existen dos tipos de glaciares:

  • Glaciares de casquete. En zonas de clima polar, como Groenlandia y la Antártida, donde el hielo cubre todo el relieve. La sedimentación es las regiones polares es, principalmente, marina. Los icebergs transportan gran cantidad de sedimentos, algunos de ellos bloques grandes, como los dropstones, que caen al lecho marino cuando se funden.
  • Glaciares alpinos. En altas montañas de zonas menos frías, en las que la nieve no llega a fundirse en verano (nieves perpetuas).

El movimiento del hielo erosiona el valle por el avanza, modelando el terreno. El hielo desplaza las rocas que va encontrando y rompe las que quedan debajo. Las rocas que son transportadas dentro del hielo rozan y pulen las rocas del lecho sobre el que se desplaza el hielo, además de producir estrías sobre las rocas que permiten conocer la dirección del desplazamiento del hielo.

En la cabecera de un valle glaciar, las paredes se erosionan en forma semicircular formando un circo glaciar. Después, la erosión progresiva en varios circos glaciares contiguos puede dar lugar a un pico piramidal o horn. Los glaciares forman valles glaciares con forma de U (los ríos, en forma de V). A veces, el valle glaciar está excavado tan profundamente que la desembocadura de los valles tributarios quedan en un nivel más alto, originando los valles colgados.

Los fiordos son valles glaciares inundados por el mar.

En los circos glaciares se acumula la nieve y se transforma en hielo. El hielo fluye hacia las zonas más bajas donde se funde (zona de ablación). Debido a su estado sólido, las lenguas glaciares de hielo que descienden lentamente, tienen gran poder de erosión y transporte, capaces de arrastrar rocas de decenas de metros, y dejando valles con forma de “U”. Además, varios circos glaciares generan los picos piramidales o horn.

Valle glaciar con forma de U

Parque Nacional de Ordesa (Huesca)

La lengua glaciar, arrastra el hielo junto con till (sedimentos detríticos, sin compactar ni estratificar) hasta que se acumulan en las morrenas.

Las morrenas laterales se forman por acumulación de till a ambos lados de la lengua glaciar. Dos morrenas laterales, de dos lenguas contiguas, pueden unirse formando una morrena central. Los sedimentos que se acumulan al final de la lengua constituyen la morrena frontal. La morrena de fondo o terminal está formada por el till que queda en la superficie sobre la que se desplaza la lengua y que se acumula en la zona de ablación, e indican los avances y retrocesos del hielo de ese glaciar.

Diferentes formaciones glaciales

Receding_glacier-en.svg: Hans Hillewaert(vectorisation)derivative work: João Sousa, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

También es característico encontrar lagos en el fondo de los circos o junto a la morrena frontal. En Aragón, a los lagos de origen glaciar se les llama ibones.

Otros tipos depósitos glaciares son:

  • Drumlins: colinas redondeadas, alargadas, adomadas, constituidas por till glaciar, con su eje longitudinal paralelo a la dirección del hielo porque su origen se debe al desplazamiento del hielo.

Drumlin

Patrol110, CC BY 3.0, via Wikimedia Commons

  • Eskeres: son crestas arenosas, largas, sinuosas y con pronunciadas vertientes, constituidas por arena, grava y algo de limo, depositados por ríos de agua procedente de la fusión del hielo que circulan bajo la masa de hielo glaciar.
  • Bloques erráticos: son grandes fragmentos rocosos de gran tamaño que han sido transportados, a veces a grandes distancias, por el hielo en épocas de avance glaciar. Pueden tener una litología completamente diferente a la de los materiales que les rodean, por lo que en otras épocas sirvieron como pruebas de la existencia del Diluvio Universal, por la gran cantidad de agua que supuestamente había hecho falta para transportarlos.
  • Varvas glaciares. La sedimentación en los lagos glaciares es distinta en invierno que en verano. En invierno, el agua superficial se congela y solo se depositan los sedimentos más finos que, por decantación, caen hasta el fondo. Con el deshielo, los materiales precipitados son mayores. Este laminado se puede utilizar en geocronología.

En zonas periglaciares, donde la temperatura es superior e inferior a 0 ºC, la gelifracción es el principal proceso de meteorización, originando canchales.

Ambiente eólico o de sedimentación desértica

Los ambientes de sedimentación eólica se producen en zonas áridas, donde la ausencia de vegetación de los desiertos permite este tipo de sedimentación.

Las formas de sedimentación producidas por el viento pueden ser pequeñas, como los ripples, o grandes, como las dunas. Según el sentido del viento, se forman distintos tipos de dunas:

  • Dunas transversales. Son las dunas más conocidas, perpendiculares a la dirección del viento. Se forman cuando el viento es completamente unidireccional. 
  • Barjanes. Estas dunas tienen forma de media luna, en las que la los granos de arena suben por la pendiente suave y descienden por la parte abrupta.

Barján

"File:Barchan.Jpg - Wikimedia Commons". Commons.Wikimedia.Org, 2020, https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Barchan.jpg. Accessed 24 Dec 2020.

  • Dunas longitudinales. Producidas por vientos bidireccionales.
  • Dunas inversas. Producidas por vientos de sentidos opuestos.
  • Dunas en estrella. Su base estrellada y tienen forma de colina. Generadas por vientos multidireccionales.

En las zonas costeras, las dunas son más pequeñas, y suelen tener algo de vegetación.

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