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6.1. La edad de la Tierra

La edad de la Tierra

La humanidad siempre se ha planteado la edad que podía tener la Tierra. Para tratar de calcularla se basaban en la observación de la naturaleza y el firmamento junto con las creencias religiosas de la época.

Aunque ahora sabemos que la Tierra tiene una edad de aproximadamente 4553 millones de años, fueron muchos los intentos de calcularla que, con mayor o menor fortuna, y con los medios disponibles en cada época, trataron de averiguarla.

Algunos de los que intentaron calcular la edad de la Tierra fueron los siguientes:

  • Siglo XVII: el arzobispo James Usser, basándose en las edades de los Patriarcas Judíos que aparecen en el Antiguo Testamento, estimó la edad de la Tierra en 4004 años antes de Cristo, concretamente el 23 de octubre a las 9 de la mañana. Algunas teorías creacionistas aún sostienen que la edad de la Tierra es de varios milenios.
  • En 1774, Buffon (Georges Louis Leclerc, conde de Buffon), creó un globo de pequeñas dimensiones de composición similar a la Tierra, y partiendo de esa masa fundida, calculó una edad de 75000 años midiendo su ritmo de enfriamiento. Fue juzgado por la iglesia, ya que sus cálculos distaban mucho de los 6000 años de edad de la Tierra que proclamaba la iglesia. Su cálculo fue incorrecto porque se desconocía que la mayor parte del calor interno de la Tierra procede de la desintegración de isótopos radiactivos.
  • A comienzo del Siglo XIX, se utilizó el procedimiento de la salinidad del mar. Partiendo de que, en un principio, los océanos estaban constituidos por agua dulce, calculando la cantidad de sales que aportan los ríos al mar hasta llegar a la salinidad actual, la edad estimada era de unos 5 millones de años. (No contaban con que la salinidad no aumenta indefinidamente, sino que se produce la precipitación de esas sales formando rocas sedimentarias).
  • A mediados del siglo XIX surgieron dos corrientes, aunque se aceptó la primera:
    • En 1862, William Thomson, (Lord Kelvin), basándose en el tiempo que tardaría el planeta en enfriarse suponiendo que se había formado como una bola rocosa fundida, calculó que la edad de la Tierra estaba entre 24 y 90 m.a.
    • Charles Lyell, creía que era necesario más tiempo para que se produjeran los fenómenos de erosión y sedimentación. Observando el espesor de los estratos, calculó que eran necesarios unos 2000 m.a., cálculos bastante acertados, pues aún no se habían descubierto las rocas más antiguas. Darwin también veía necesario un gran periodo de tiempo para que evolucionasen las especies, proponiendo una edad de 300 m.a.
  • En 1896, Becquerel descubrió la radiactividad, pero fue en 1903 cuando los esposos Curie descubrieron que los elementos radiactivos desprendían calor, la fuente de energía que calentaba el interior de la Tierra. Ernest Rutherford ganó el Premio Nobel de Química en 1908 al descubrir que la radiactividad iba acompañada por una desintegración de los elementos. Esta fue la base para calcular con precisión la edad de la Tierra. 
  • A mediados del siglo XX ya se situaba la edad de la Tierra entre los 1600 y los 3000 millones de años, aunque en la actualidad está estimada en 4553 m.a., y no se cree que varíe mucho esta estimación en los próximos años. En 2010, unos estudios basados en la desintegración de hafnio 182 estimaron que la edad de la Tierra era 70 millones de años menor.


Para hacernos una idea del significado real del tiempo geológico se han hecho muchos modelos y gráficas. En la figura de debajo se representa los 4553 m.a. de la Tierra en un círculo, similar a las 12 horas de un reloj y donde podemos ver, por ejemplo, que la aparición de los humanos se produje en los últimos segundos de esas "12 horas" que representarían la edad de la Tierra.

Reloj geológico

By WoudloperDerivative work: HardwiggDerivative work: Lourdes Sada [CC0], via Wikimedia Commons

Animación: Ideas sobre la edad de la Tierra.

Castilla La Mancha, Junio de 2018, propuesta A, bloque 1, pregunta 1

1ª/0,5 p.) ¿Hace cuantos años se formó el Sistema Solar y la Tierra?

Islas Baleares, Julio de 2019, opción A, cuestión 12

12. ¿Cómo podemos saber la edad de la Tierra?. Comenta algunos de los principales métodos de datación. (2 puntos)

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