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6.2. Sistema endocrino

Objetivos

− hormonas: naturaleza química y función
− órganos, glándulas y células que producen hormonas
− la regulación hormonal

El sistema endocrino ayuda a mantener la homeostasis en los organismos vivos, es decir, un equilibrio interno en un ambiente de cambio constante. El sistema endocrino utiliza moléculas químicas llamadas hormonas que interactúan con receptores en las células para provocar cambios en ellas y llevar a una respuesta apropiada.

En organismos unicelulares, la respuesta es directa, mientras que en los organismos multicelulares la respuesta normalmente es indirecta, utilizando células especializadas para recibir y procesar información y transmitirla a otras células.

En los animales de mayor tamaño, las moléculas de señalización son transportadas por el flujo sanguíneo, ya que las células objetivo están a una considerable distancia. Este proceso es adecuado para muchos de los procesos implicados en la homeostasis, pero demasiado lento para la coordinación efectiva de las numerosas actividades que caracterizan a la mayoría de los animales. Por lo tanto, las neuronas se utilizan para transmitir información a grandes distancias utilizando señales eléctricas (impulsos nerviosos).

Durante muchos años, la regulación por procesos químicos y la conducción rápida de la información por medios eléctricos se consideraban como fenómenos diferentes, que implicaban a dos sistemas distintos: el sistema endocrino y el sistema nervioso. Sin embargo, recientemente se ha demostrado que hay una enorme superposición entre estos sistemas y que son encarados más precisamente como aspectos diferentes de un sistema generalizado completo, el sistema neuroendocrino.

El sistema endocrino está compuesto por glándulas endocrinas, que liberan hormonas directamente en el torrente sanguíneo. Estas hormonas actúan en las células diana, regulando varias funciones corporales. Las glándulas endocrinas más importantes incluyen la glándula pituitaria, la glándula tiroides, las glándulas suprarrenales, las células de los islotes de Langerhans en el páncreas y los ovarios y testículos en el sistema reproductivo.

El estudio del sistema endocrino se centra en el concepto de hormona, las clases que existen según su composición y los mecanismos de acción hormonal. El conocimiento de las principales glándulas endocrinas y las hormonas que producen, así como su función en el organismo, es también fundamental. Además, la regulación neuroendocrina y las principales alteraciones que se producen en el sistema endocrino son temas importantes que deben ser estudiados.

Funciones del sistema endocrino

El sistema endocrino es un conjunto de glándulas y órganos que producen y secretan hormonas al torrente sanguíneo. Estas hormonas regulan una variedad de funciones en el cuerpo humano, incluyendo:

  • Mantener la homeostasis: Las hormonas ayudan a regular la composición química y el volumen del medio interno del cuerpo, asegurando que todas las células tengan las condiciones adecuadas para funcionar correctamente.

  • Regulación del metabolismo: Las hormonas regulan el metabolismo y el equilibrio energético del cuerpo. Algunas hormonas aumentan la tasa metabólica, mientras que otras disminuyen la tasa metabólica.

  • Regulación muscular y glandular: Las hormonas regulan la contracción de las fibras musculares lisas y cardiacas, así como la secreción glandular.

  • Mantenimiento de la homeostasis ante agresiones externas: Las hormonas también ayudan a mantener la homeostasis ante agresiones externas, como infecciones, traumatismos, deshidratación, temperaturas extremas, etc.

  • Regulación del sistema inmunológico: Las hormonas también regulan la actividad del sistema inmunológico, ayudando a combatir infecciones y enfermedades.

  • Regulación del crecimiento y desarrollo: Las hormonas son esenciales para el crecimiento y desarrollo adecuados del cuerpo humano. Durante la pubertad, las hormonas sexuales juegan un papel importante en el desarrollo de características sexuales secundarias y en la maduración de los órganos reproductores.

  • Regulación de la reproducción: Las hormonas también regulan todos los procesos que participan en la reproducción, desde la producción de gametos hasta las funciones sexuales, el desarrollo embrionario, el parto y la lactancia.

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